Sol-observatorium opdager tilbagevendende komet

SOHO's first officially periodic comet
SOHO's new catch: P/2007 R5
25 september 2007

ESA’s sol- og heliosfæreobservatorium (SOHO) har allerede fundet over 1.350 kometer. For første gang er det nu lykkedes at observere en af dem flere gange og dermed bevise, at der er tale om en tilbagevendende komet. Faktisk har SOHO allerede ‘opdaget’ kometen to gange tidligere.

For første gang under missionen har SOHO dermed opdaget en sjælden type komet kaldet en periodisk komet (det vil sige en, der vender tilbage med mellemrum). Mens mange af SOHO's kometer formodes at være periodiske, er dette den første, hvor man har kunnet bevise det endegyldigt, og som officielt er blevet erklæret for periodisk.

Astronomerne har set tusindvis af kometer, men kun klassificeret omkring 190 som periodiske. Mange flere foreslås at være periodiske, men de får kun denne klassifikation officielt, hvis man har set dem følge deres kredsløb om Solen mere end to gange, og hvis de har kredsløbstider på mindre end 200 år. Den mest berømte periodiske komet er Halley’s komet, der kommer tilbage hver 76. år, og hvis seneste tætte passage af Solen var i 1986.

SOHO’s nye fangst har et meget mindre kredsløb, da den kun er ca. 4 år om at kredse om Solen. Den blev første gang observeret i september 1999 og derefter igen i september 2003. I 2005 gik det op for den tyske PhD-studerende Sebastian Hoenig, at de to kometer var så ens i deres kredsløb, at de reelt kunne være én og den samme. For at afprøve denne teori beregnede han et kombineret kredsløb for kometen, og ud fra det forudsagde han, at den ville komme igen den 11. september 2007. Sebastians forudsigelse viste sig at være ekstremt nøjagtig – kometen dukkede atter op i SOHO's LASCO-kamera præcis på det forventede tidspunkt, og nu har den fået den officielle betegnelse P/2007 R5 (SOHO).

An artist's impression of SOHO

Der er dog det forvirrende aspekt, at kometen ikke rigtigt ligner en komet. Den har ingen synlig hale eller koma af støv og gas. I begyndelsen spekulerede videnskabsfolkene på, om den mon var en asteroide, en klippeblok snarere end en klump rumis. Men P/2007 R5 (SOHO) udviste dog nogle typiske kometegenskaber. Da den passerede i en afstand af 7,9 millioner kilometer fra Solen, ca. 5% af afstanden mellem Jorden og Solen, observerede de, at den lyste op med en faktor på ca. en million. Det er ganske almindeligt for en komet.

Derfor forekommer P/2007 R5 (SOHO) at opføre sig som en komet, selv om den ikke rigtigt ligner en. “Det er muligvis en uddød kometkerne af en art,” siger Karl Battams, der leder SOHO's kometopdagelsesprogram. Uddøde kometer er dem, der har afstødt det meste af deres flygtige is og dermed har meget lidt tilbage til at danne en hale eller en koma.. I teorien menes de at være ret almindelige genstande blandt de himmellegemer, der kredser tæt på Solen.

For yderligere oplysninger kontakt venligst :

Karl Battams, Naval Research Laboratory, USA
Email: Karl.Battams @ nrl.navy.mil

Bernhard Fleck, ESA SOHO Project Scientist
Email: Bfleck @ esa.nascom.nasa.gov

Copyright 2000 - 2014 © European Space Agency. All rights reserved.