Het regent aardgas op Titan

Titan kent dezelfde geofysische processen als de aarde
21 januari 2005

Titan, de grootste maan van Saturnus, kent dezelfde geofysische processen als de aarde. En toch ziet de maan er heel anders uit. Vulkanen spuwen geen lava, maar heel koud ijs. Rotsen zijn ijsbergen en overal is methaangas te vinden. Regen is er ook, maar dan wel in de vorm van koolwaterstof dat uit de atmosfeer naar beneden dwarrelt.

Sleutel

Dit zijn de eerste wetenschappelijke resultaten van ESA’s ruimtesonde Huygens, die op 14 januari afdaalde naar het oppervlak van Titan. Op 1,2 miljard kilometer van de aarde zette Huygens zes meetinstrumenten aan het werk om de samenstelling en natuurkundige processen van de maan bloot te leggen.

Mosaic of river channel and ridge area on Titan
Het heeft niet lang geleden methaan geregend op de Saturnusmaan

‘We hebben nu de sleutel die ons vertelt hoe het landschap van Titan is ontstaan’, aldus missiewetenschapper Martin Tomasco. ‘Geologisch bewijs voor regenval, erosie, ontschorsing en andere vloeistofactiviteit vertelt ons dat de fysische processen die Titan vormgeven, ongeveer dezelfde zijn als die op aarde.’

Rivierbedding

De foto’s van de Descent Imager-Spectral Radiometer (DISR) tonen een ingewikkeld netwerk van stroomgeulen. Deze kanalen komen uiteindelijk bij elkaar in een droge rivierbedding, waar vormen van eilanden en zandbanken te zien zijn met hier en daar kiezelstenen van ijs.

Andere Huygens data levert het bewijs dat er veel methaan op Titan is, een eenvoudige verbinding die bij temperaturen van –170 graden vloeibaar of gasvormig is. Hoewel de rivieren en meren op dit moment droog lijken te zijn, heeft het niet lang geleden methaan geregend op de Saturnusmaan.

Zandachtig

Een zandachtige landingsplek

De landing van Huygens zorgde voor een plaatselijke verwarming van het oppervlak, dat een zandachtige structuur heeft. Door de warmte borrelde methaangas naar boven. Opnieuw een bewijs voor de belangrijkste cyclus op Titan: het gas komt uit de grond, vormt zich in wolken en valt als regen naar beneden, samen met donkere stofdeeltjes uit de atmosfeer. Door deze buien krijgt het Titanoppervlak vorm en kleur.

ESA’s projectleider Jean-Pierre Lebreton ziet de Huygens missie als een goed voorbeeld van de samenwerking tussen verschillende ruimtevaartorganisaties, die in de toekomst verder uitgebouwd kan worden.

Het avontuur op Titan is volgens hem nog lang niet voorbij: ‘We zijn ontzettend blij met de resultaten van deze missie. De bijzondere data van Huygens zal wetenschappers nog jarenlang bezighouden.’

Copyright 2000 - 2014 © European Space Agency. All rights reserved.