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Planetas y lunas

Fobos y Deimos

En 1877, el astrónomo norteamericano Asaph Hall descubrió dos pequeñas lunas que giraban alrededor del planeta Marte. Se les llamó Fobos (Temor) y Deimos (Pánico). Más de 130 años después, los científicos intentan desvelar los misterios de esas lunas.

Tal vez sean asteroides, pequeñas rocas residuales capturadas por Marte tras el nacimiento de los planetas.

Las dos lunas son más negras que el carbón y parecen patatas magulladas. Fobos mide 27 km en el punto más ancho y muestra en un lado un gran cráter, producto de un impacto. Describe tres giros alrededor del planeta en un día marciano.

Deimos es aún más pequeña, en realidad, es una de las lunas más pequeñas del Sistema Solar. Está más alejada de Marte, por lo que tarda un poco más de un día en recorrer cada órbita alrededor del planeta.

Dado su pequeño tamaño, la fuerza de gravedad de ambas lunas es muy débil. Un astronauta posado en Fobos pesaría 1.000 veces menos que en la Tierra. Si diera un gran salto, saldría despedido al espacio.

Las pasadas cercanas del satélite Mars Express de la ESA han suministrado indicios sobre la constitución de esos planetas y su procedencia.

Mars Express es el único satélite que actualmente opera alrededor del Planeta Rojo, en una órbita marcadamente elíptica (ovalada). En su trayectoria cruza la órbita de Fobos, por lo que puede observar todos los lados de la pequeña luna (al igual que la Luna terrestre, Fobos siempre mantiene la misma cara frente al planeta cercano). Entre el 23 de julio y el 15 de septiembre de 2008, Mars Express realizó ocho pasadas cerca de Fobos, a distancias que iban desde 4.500 km a sólo 93 km.

Las imágenes en primer plano muestran que Fobos, la luna más grande, es una roca espacial con forma de patata que mide apenas 27 km x 22 km x 19 km. Es muy oscura, más negra que el carbón, y tiene numerosos cráteres. Al analizar detalladamente la atracción que Fobos ejerce sobre el Mars Express en cada pasada, los científicos han descubierto que la luna no es demasiado densa. Es casi sin duda una "pila de escombros" formada por muchos trozos de roca, en lugar de un solo objeto sólido, que se mantienen unidos gracias a la fuerza de gravedad.

Los estudios de Mars Express apuntan a que Fobos y Deimos pueden haber sido en el pasado asteroides que giraban alrededor del Sol entre Marte y Júpiter. Sin embargo, nadie ha podido aún explicar cómo fueron capturadas por Marte y terminaron describiendo órbitas "normales" sobre su ecuador.

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