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Planetas y lunas
ESA's Artemis satellite
 

Satélites

En astronomía, un satélite es un objeto que orbita (da vueltas) alrededor de un planeta. Hay centenares de satélites naturales, o lunas, en nuestro Sistema Solar. También, desde 1957, se han lanzado al espacio miles de satélites artificiales (fabricados por el hombre). Se destinan a diversos usos e incluyen satélites de comunicaciones, satélites meteorológicos y la Estación Espacial Internacional.

El primer satélite artificial, el Sputnik 1, era muy sencillo, una pequeña bola de aluminio con cuatro largas antenas; sin embargo, los modernos son mucho más complejos. La mayoría de los satélites están diseñados de modo que ofrezcan la mayor resistencia y el menor peso posibles. Se construyen a partir de un mismo modelo básico. Una plataforma, denominada bus, contiene los sistemas principales, como las baterías, el ordenador y los propulsores. En el bus se fijan antenas, paneles solares e instrumentos de carga útil (como cámaras, telescopios y equipos de comunicación).

Los satélites deben contar con energía propia. Para ello se suelen utilizar grandes paneles solares (“alas”) recubiertos de células solares sensibles a la luz. Los paneles tienen varios metros de longitud y, normalmente, es necesario plegarlos en el lanzamiento. Las células solares suministran varios kilovatios de potencia, aunque pierden eficacia con el paso del tiempo. La mayoría de los paneles se pueden girar para que capten la máxima cantidad de luz solar que sea posible. Cuando el satélite pasa a una zona de sombra, recibe energía de baterías recargables.

El lado del satélite enfrentado al Sol alcanza temperaturas muy elevadas, en tanto que el lado en sombra se enfría mucho. Esto es un problema, ya que la mayor parte de los equipos de satélite es sensible a las temperaturas extremas. Para proteger los instrumentos se utilizan capas que parecen de papel de aluminio y que conservan el calor, y se añaden radiadores para reducir el calor de los equipos eléctricos.

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