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Naves espaciales
SOHO image,  28 October 2003
 

Comunicaciones, ciencia y espionaje

A lo largo de los últimos 40 años, los satélites se han vuelto cada vez más potentes y con mayor capacidad para desempeñar una gran diversidad de tareas.

La mayoría de los satélites lanzados con el cohete europeo Ariane-5 se utilizan para las telecomunicaciones: TV, radio digital, Internet, vídeo y teléfono. Suelen ser propiedad de grandes empresas multinacionales.
La mayoría de los demás satélites son propiedad de diferentes gobiernos y agencias espaciales como la ESA. Muchos de ellos se utilizan para la investigación científica.
En los últimos 25 años, las naves de la ESA han pasado junto al cometa Halley, han entrado en la órbita de la Luna, Venus y Marte, y han explorado el Universo lejano. En 2005, la sonda Huygens se posó en Titán, la luna de Saturno. En 2014, Rosetta será el primer satélite que orbitará alrededor de un cometa y colocará una sonda en su superficie.
SOHO y cuatro naves Cluster han mostrado el funcionamiento del Sol y sus efectos en nuestro planeta. Los satélites ERS y Envisat han estudiado todos los aspectos de la Tierra, desde los casquetes polares y océanos hasta la capa de ozono y el uso del suelo. En 2009 se presentó una nueva serie de misiones Earth Explorer. Satélites como GOCE, SMOS y Cryosat ampliarán nuestros conocimientos del planeta Tierra y del efecto de la actividad humana en el mundo natural. Pronto se lanzará al espacio una serie de satélites Sentinel para el estudio detallado de la tierra y de los océanos.
Nuestra vida cotidiana ha sido transformada por los satélites meteorológicos Meteosat. En los próximos años, Europa lanzará una "constelación" de 30 satélites, llamada Galileo, para la navegación y la localización de posiciones exactas en cualquier punto de la Tierra.
Los Estados Unidos, Rusia y algunos países europeos también tienen en operación satélites militares, que son utilizados por las fuerzas armadas con fines de comunicaciones, alerta de lanzamiento de misiles y espionaje de los movimientos de fuerzas militares enemigas.
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