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Estrellas que estallan


Hubble’s view of supernova explosion Cassiopeia A
 
Casiopea A
 
 
7 septiembre 2006
 
Cada cierto tiempo nuestra galaxia de la Vía Láctea se ilumina con un enorme estallido. Ese acontecimiento violento, conocido como supernova, indica la muerte de una estrella supergigante, muchas veces más grande que el Sol. Una de las últimas supernovas de la Vía Láctea se produjo hace unos 340 años en la constelación de Casiopea, por lo que se la conoce como Casiopea A (Cas A).
 
Cas A se encuentra a diez mil años luz de la Tierra. Observatorios como el telescopio espacial Hubble de la NASA-ESA han realizado estudios detallados de la nube residual de gas y polvo resplandecientes.
 
 
Zooming on Cas A, blinking
 
Casiopea A
 
 
Las imágenes muestran un anillo de material desmenuzado que se aleja rápidamente del lugar de la explosión. Parte del material se desplaza a unos 50 millones de km por hora (velocidad suficiente para ir de la Tierra a la Luna en 30 segundos).

Los gigantescos remolinos de desechos resplandecen por el calor producido por la onda de choque de la supernova al pasar junto a ellos.

Hay varios tipos de explosiones de supernovas. Cas A estalló cuando una estrella pequeña, de las denominadas enanas blancas, atrajo gran cantidad de material de una estrella cercana. Al acumularse el gas, la enana blanca se volvió tan caliente y activa que estalló. Otras supernovas se producen cuando a las grandes estrellas se les agota el combustible nuclear de su centro. Al ser incapaz de generar más energía, el núcleo colapsa y destruye la estrella.

Las supernovas son importantes porque esparcen material estelar en toda la galaxia. Casi todo lo que hay en la Tierra (incluidos nosotros) está formado por elementos (como el carbono y el hierro) procedentes de ese polvo de estrellas.
 
 


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Estrellas y galaxias

 •  Nacimiento de una estrella (http://www.esa.int/esaKIDSes/SEMSTRWJD1E_OurUniverse_0.html)
 •  Muerte de una estrella (http://www.esa.int/esaKIDSes/SEMCYRWJD1E_OurUniverse_0.html)
 •  Enanas y supergigantes (http://www.esa.int/esaKIDSes/SEMPXRWJD1E_OurUniverse_0.html)
 •  Galaxias (http://www.esa.int/esaKIDSes/SEMQVRWJD1E_OurUniverse_0.html)
 •  La Vía Láctea (http://www.esa.int/esaKIDSes/SEMFVRWJD1E_OurUniverse_0.html)