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Cometas y meteoritos
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Meteoros

El Sistema Solar está lleno de material sobrante de la formación de los planetas. Los granos de polvo y pequeños pedazos de roca que viajan a través del espacio se conocen como meteoroides. Al entrar en la atmósfera de un planeta, se queman y se reciben el nombre de meteoros. Los pedazos más grandes de roca que sobreviven hasta chocar contra la superficie del planeta se denominan meteoritos.

Los meteoros (a menudo denominados "estrellas fugaces") son un fenómeno muy común. Si en una noche clara miras el cielo es posible ver las estelas de luz creadas por un meteoro. ¡Los meteoros alcanzan la atmósfera superior a unos 15 km/s! Las estelas luminosas suelen durar menos de un segundo. La fricción con el aire a una altura de unos 100 km provoca que brillen conforme se calientan y luego se destruyen.

Los meteoros pueden verse en cualquier momento, pero el mejor momento para verlos es durante las periódicas lluvias de estrellas. Estas lluvias de estrellas aparecen cada año por las mismas fechas, cuando la Tierra atraviesa la estela de polvo dejada por un cometa.

Hay alrededor de 20 lluvias de estrellas importantes, aunque sólo unas pocas producen hasta 50 meteoros por minuto. En ocasiones, el cielo se llena de estrellas fugaces. La más famosa de estas "lluvias de meteoros" está asociada con las Leónidas, y tienen lugar cada año entre el 14 y el 20 de Noviembre. ¡Esta lluvia de estrellas ha sido tan activa en el pasado que parecía que caía nieve!

Algunos meteoros son demasiado débiles para ser vistos, incluso por la noche, pero los radares los pueden detectar. Otros planetas también tienen lluvias de meteoros. En Marte, por lo general, se desintegran en su delgada atmósfera. Sin embargo, en la Luna no hay aire, por lo que los meteoritos caen a la superficie y explotan.

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