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Las lanzadores del futuro

La ESA ha invertido más de 2000 millones de euros en mejorar y ampliar el Puerto Espacial Europeo de Kurú. Las instalaciones de lanzamiento y las plantas industriales de este puerto, situado en la Guayana francesa, son propiedad de la ESA.

El Puerto Espacial Europeo se ha modernizado cada vez que se introducían nuevos cohetes. Desde 1997, se ha utilizado principalmente para el Ariane 5, un cohete con alta capacidad de carga. Una de las mejoras realizadas en este caso fue ampliar la zona de lanzamiento ELA-3 para poder poner el combustible de las etapas superiores del cohete cuando éste se encuentra en la plataforma de lanzamiento. Asimismo, la ESA y Arianespace construyeron un nuevo complejo donde se pueden verificar los satélites. Es lo suficientemente grande como para albergar los Vehículos Automatizados de Transferencia (ATV) que vuelan a la Estación Espacial Internacional (ISS).

En los últimos tiempos se han unido dos lanzaderas más al Ariane 5. Los primeros cohetes Vega europeos, de menor tamaño, despegaron de Kurú el 13 de febrero de 2012. La ESA invirtió 45 millones de euros en adaptar la antigua zona de lanzamiento del Ariane 1 (ELA-1) para su uso. Ahora se conoce como ZLV (iniciales del francés “Zone de Lancement Vega”, zona de lanzamiento de Vega).

También se ha construido un nuevo complejo para lanzar la nave Soyuz, un cohete con capacidad de carga intermedia que empezó a viajar al espacio desde Kurú en 2011. Las instalaciones del Soyuz, conocidas como ELS (siglas francesas de “Ensemble de Lancement Soyouz”, complejo de lanzamiento de Soyuz) están situadas a 13 km al noroeste de la zona de lanzamiento del Ariane 5 e incluyen un nuevo edificio de montaje del cohete, un centro de control y una plataforma de lanzamiento.

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