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Control de misión
 

El Centro Europeo de Operaciones Espaciales (ESOC)

Una vez que se ha lanzado un satélite, el éxito de su misión depende a menudo de nuestra capacidad para comunicarnos con él y seguir su evolución. Desde mayo de 1968, la mayoría de los satélites lanzados para la ESA han estado bajo el control del Centro Europeo de Operaciones Espaciales (ESOC, por sus siglas en inglés) situado en la ciudad de Darmstadt en Alemania.

Este centro incluye una Sala de Control Principal que es el eje de las actividades durante las primeras etapas de una misión. Una vez que el satélite está funcionando a plena capacidad, las operaciones se trasladan a salas de control especializadas de menor tamaño. El trabajo del ESOC comienza desde el momento que se formulan los primeros planes para el estudio de una misión. A medida que la misión va evolucionando y desarrollándose, el ESOC analiza todos los aspectos de control de vuelo y las operaciones y comunicaciones del satélite.
Después del lanzamiento de un satélite, este centro se encarga de rastrearlo y controlarlo. Esto incluye enviar órdenes para cambiar su orientación o su órbita y mantener una estrecha vigilancia para comprobar que todo esté funcionando correctamente. El ESOC también supervisa los instrumentos a bordo y envía nuevas instrucciones en los casos necesarios.
Un buen número de misiones que parecían perdidas han sido rescatadas por los expertos del ESOC. Entre ellas destaca la del satélite Hipparcos que pudo llevar a cabo su misión de elaborar un mapa de miles de estrellas durante tres años, a pesar de haber quedado varado en la órbita incorrecta.
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