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Historia del Universo
The ring of dark matter
 

El misterio del universo oscuro

La materia común compone todo aquello que podemos ver, oler o tocar. Está hecha de átomos y también es el origen de los planetas y las estrellas.

Todos los objetos compuestos de átomos se atraen entre sí en función de la cantidad de materia que contienen. Esta es la razón por la que un objeto con poca masa, como puede ser una manzana, cae al suelo atraído por un objeto con mucha más masa: la Tierra.

Pero los astrónomos creen que debe de existir otra clase de materia invisible denominada "materia oscura" que se extiende por todo el universo. Tras estudiar la Vía Láctea y muchas galaxias lejanas, han descubierto que la materia visible no basta para explicar la rotación, el tamaño y la forma de esos objetos. La materia normal no sería capaz de generar por sí sola suficiente gravedad para mantener agrupadas las galaxias.

Además, los científicos consideran que existe algún tipo de material desconocido en el espacio interestelar, dado que la fuerza de su gravedad influye en el recorrido que realiza la luz de las estrellas en su viaje hacia la tierra. La materia oscura puede actuar incluso como una lupa que deforma y distorsiona la luz procedente de las galaxias y los cúmulos de galaxias. Los astrónomos pueden utilizar este efecto, denominado lente gravitatoria, para averiguar la distribución de la materia oscura.

Solo alrededor de un 15% de la materia del universo está compuesto por átomos. El resto es materia oscura. Pero nadie sabe de qué está formada esta materia. Lo que sí sabemos es que no absorbe, emite ni refleja la luz, porque ninguno de nuestros instrumentos científicos puede detectarla de forma directa.

Muchos científicos creen que la mayor parte de esta extraña materia está compuesta de algún tipo de partícula subatómica (más pequeña que un átomo) desconocida que interacciona de forma muy débil con la materia normal. Si esto es cierto, miles de millones de esas partículas habrán atravesado tu cuerpo antes de que hayas terminado de leer este artículo. Los diferentes experimentos que se están realizando en las profundidades del subsuelo quizá puedan captar un día algunas de esas partículas y resolver por fin el misterio de la materia oscura.

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