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Vitesse dans l’espace

Les objets qui tournent autour d’une planète s’appellent des satellites. Chaque tour complet effectué par un satellite autour de la planète s’appelle une orbite.

Notre Terre a un satellite naturel – la Lune. Mais depuis octobre 1957 des milliers de satellites artificiels (fabriqués par l’homme) ont été placés en orbite autour de la Terre.

Pour rester en orbite, un satellite doit avoir une très grande vitesse, qui dépend de sa hauteur. Pour une orbite circulaire à 300 km au-dessus de la surface de la Terre, il faut par exemple une vitesse de 7,8 km/s (28 000 km/h). A cette vitesse, le satellite effectue un tour complet autour de la Terre en 90 minutes.
Les satellites doivent se déplacer à cette vitesse pour compenser l’attraction de la Terre. Vous pouvez imaginer quelqu’un qui lance une balle de tennis ou de baseball. Plus la balle est lancée fort, plus elle ira loin avant de toucher le sol.

Si un joueur pouvait lancer la balle suffisamment fort pour lui donner la vitesse nécessaire, celle-ci pourrait se mettre en orbite. Elle ne retomberait alors jamais sur la Terre. Lancez-la encore plus fort, pour lui faire atteindre une vitesse de 11,2 km/s (40 300 km/h) – aussi appelée 'vitesse de libération' - et la balle quittera la Terre à tout jamais. Elle deviendra alors un 'satellite' du Soleil.
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