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Les comètes et les météorites
Typical orbits for inner solar system asteroids
Des orbites typiques à l'intérieur des astéroïdes du système solaire

Les familles d'astéroïdes

On sait aujourd'hui que Cérès a une largeur d'environ 940 km – ce qui représente environ le quart de la taille de la Lune Terrestre. Mais elle représente à elle seule plus d'un quart du poids total de tous les astéroïdes.

Seize autres astéroïdes mesurent plus de 240 km de large. Mais la plupart des astéroïdes ne sont que des rochers ou des grosses pierres de quelques mètres de diamètre. Si tous étaient réunis en un seul objet, cet astéroïde serait toujours plus petit que la Lune. Certains astéroïdes sont faits de pierre, d'autres de métal comme le fer et le nickel. La plupart sont noirs-bruns et riches en carbone.
De nombreux astéroïdes appartiennent à des familles. Chaque famille a la même couleur et semble être faite des mêmes matériaux. Ils se déplacent également très près les uns des autres dans différentes parties de la ceinture principale. L'une des plus grandes familles est la famille Flora, qui comprend environ 400 membres identifiés.
On trouve aussi des astéroïdes hors de la ceinture principale. Ils ont été expulsés de leur place par la forte gravité de Jupiter ou encore après être entrés en collision avec d'autres astéroïdes. Certains sont devenus les lunes de la planète géante. Des centaines de milliers d’astéroïdes, dont certains sont très grands, se déplacent près de la Terre.
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