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Les planètes et les lunes
Le système solaire

Le système solaire et ses planètes

Le système solaire comprend le Soleil et tous les objets plus petits qui tournent autour de lui. À part le Soleil, les plus gros objets du système solaire sont les huit grandes planètes.

Les plus proches du Soleil sont les quatre planètes rocheuses, relativement petites : Mercure, Vénus, la Terre et Mars. Au-delà de Mars et Jupiter se trouve la ceinture d'astéroïdes – une région peuplée de millions de cailloux. Ce sont les restes de la formation des planètes il y a 4,5 milliards d'années.

A l’extrémité de la ceinture d'astéroïdes se trouvent les quatre géantes gazeuses que sont Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune. Ces planètes sont bien plus grosses que la Terre mais très légères par rapport à leur taille. Elles sont essentiellement formées d'hydrogène et d'hélium.

La planète la plus éloignée que nous connaissions jusqu'à récemment était un corps glacé appelé Pluton. Toutefois, Pluton est éclipsée par la lune de la Terre et certains astronomes pensent qu'elle est trop petite pour être considérée comme une vraie planète. Un objet appelé Eris, au moins aussi gros que Pluton, a été découvert très loin du Soleil en 2005.

Ces dernières années, plus de 1000 corps glacés ont été découverts au-delà de Pluton. On les appelle les objets de la ceinture de Kuiper. En 2006, L’Union astronomique internationale les a classés dans la catégories de « planètes naines ».

Plus loin encore, on trouve les comètes du nuage d'Oort. Elles sont tellement loin qu'on ne peut pas les voir, même avec les plus gros télescopes. De temps à autre, l'une de ces comètes est dérangée et se dirige vers le Soleil. Elle devient alors visible la nuit dans le ciel.

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