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GOCE in orbit
GOCE

GOCE – L’explorateur de gravité de l’ESA

Savez-vous que notre poids varie légèrement selon l'endroit où l'on vit ? Cela est dû aux différences de champ de gravité terrestre d'un endroit à l'autre. L’ampleur précise des variations de gravité, voilà ce que mesure le satellite GOCE (satellite d’étude de la gravité et de la circulation océanique en régime stable) de l’ESA. Lancé en mars 2009, GOCE est la première mission d’exploration de la Terre de l’Esa. Son objectif est de fournir les informations les plus précises jamais obtenues sur le « champ de gravité » de notre planète.

GOCE sera la première mission d'exploration de la Terre de l'ESA. Son objectif est de fournir les informations les plus précises jamais obtenues sur le “champ de gravité” de notre planète. La gravité est la force qui nous maintient tous sur la Terre. Sans elle, il faudrait nous attacher pour nous empêcher de flotter dans l'espace. Cependant, l'attraction gravitationnelle de la Terre varie selon les endroits. Cela s'explique en partie par le fait que notre planète n'est pas parfaitement ronde – elle est légèrement aplatie au niveau des pôles. La gravité est également influencée par la hauteur des montagnes, par la profondeur des tranchées des océans et par l'épaisseur et la densité des couches de roches.
The geoid
Le “champ de gravité” de notre planète comme il sera vu par GOCE
Mesurer les infimes variations de l'attraction gravitationnelle est très difficile, surtout depuis l'espace. Afin de capter le meilleur signal gravitationnel possible, GOCE suit une orbite basse, à 255 km au-dessus de la Terre. Lorsqu’il survole des régions dont l’attraction gravitationnelle est plus ou moins forte, l’appareil monte ou descend et ses instruments enregistrent ces changements tout au long de sa trajectoire.

GOCE, qui a la forme d'une flèche, est également ultra stable et exempt des parties amovibles dont sont souvent dotés les autres satellites.

Pourquoi la mesure précise de la gravité est-elle si importante ? Les données transmises par GOCE servent à l'étude des courants océaniques, du changement de niveau de la mer, de la hauteur de la surface terrestre et de la profondeur des racines des montagnes. Elles trouvent également de nombreuses applications pratiques, comme par exemple dans le secteur du bâtiment.

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