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De Winne with the Foam Stability experiment
 

Les expériences en impesanteur au service des industries terrestres

Un séjour type à bord de la Station Spatiale Internationale (ISS) dure près de six mois et beaucoup se demandent à quoi les membres de l’équipage occupent le temps qu’ils passent là-haut. En fait, une bonne partie de leurs activités quotidiennes sont consacrées à la réalisation d’expériences susceptibles d'avoir des applications pratiques de retour sur Terre.

L’ISS est le laboratoire le plus grand et le plus sophistiqué à avoir jamais pris la voie des airs. Ses modules équipés spécialisés à l’instar du laboratoire Columbus de l’ESA permettent aux scientifiques d’étudier un vaste éventail de sujets dans un milieu très spécial où tout est en impesanteur. Si, sur Terre, la gravité influence fortement tout ce que nous faisons, des choses très bizarres se produisent quand les effets de cette force disparaissent.
La flamme d'une bougie dans l'espace
Par exemple, la flamme d’une bougie a pour nous une forme pointue familière. Cette forme allongée vers le haut est due à la montée des gaz chauds, plus légers que l’air frais qui les entoure. L’air froid est attiré vers la base de la mèche et fournit l’oxygène qui entretient la combustion de la cire de la bougie. Mais en impesanteur, les gaz chauds ne sont pas plus légers que l’air froid et rien ne s’élève. Résultat, la flamme est petite et ronde, presque invisible. La combustion proprement dite ne se développe qu’à la surface de la flamme, où le combustible que constitue la cire peut se mélanger à l’oxygène de l’air extérieur.

Observer comment se passe la combustion en impesanteur permet aux chercheurs d’apprendre beaucoup de choses. Ces connaissances peuvent ensuite être utilisées pour, par exemple, concevoir des moteurs de voiture ou d’avion qui consomment moins et polluent moins.

Un autre domaine de recherche intéressant est le mélange des liquides. Bon nombre des métaux que nous utilisons tous les jours sont des alliages, c’est-à-dire des mélanges composés de deux métaux ou plus. Les alliages s'obtiennent en faisant fondre les métaux pour qu’ils se mélangent. Sur Terre, la pesanteur a une forte influence sur la façon dont les différents métaux liquides se mélangent et les mélanger est bien plus simple dans l’espace. Les expériences en impesanteur peuvent nous fournir beaucoup d’informations sur ce procédé et nous permettre de fabriquer de meilleurs alliages de retour sur Terre.
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