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Les étoiles et les galaxies
Artist concept of the Herschel spacecraft
Herschel

Deux observatoires spatiaux de l'ESA chargés de percer les mystères de l'univers

6 avril 2009
Les astronomes du monde entier attendent avec impatience le lancement d'une fusée Ariane 5 qui transportera à son bord deux satellites révolutionnaires de l'ESA, portant le nom de célèbres scientifiques européens : Planck et Herschel. Comparés à des machines à remonter le temps du 21ème siècle, ces observatoires spatiaux dernier cri aideront les scientifiques à lever le voile sur les mystères qui entourent la naissance des étoiles, des galaxies et de l'univers lui-même.

Herschel sera le plus grand télescope jamais envoyé dans l'espace. En son centre s'étend un immense miroir de 3,5 m de large - bien plus grand et plus léger que le miroir utilisé par le télescope spatial Hubble. L'observatoire de 3,4 tonnes doit son nom à un astronome germano-britannique, William Herschel, qui est entré dans l'histoire après avoir découvert la lumière invisible que sont les infrarouges (et que nous percevons sous forme de chaleur) en l'an 1800. Trois instruments à bord du télescope Herschel vont, pendant au moins trois années, étudier les nuages de poussières froides où naissent les étoiles, et les galaxies lointaines qui brillent fortement dans l'infrarouge.
Planck telescope
Planck
Outre Herschel, un autre satellite sera chargé de remonter jusqu'à la nuit des temps. Baptisé Planck en l'honneur du physicien allemand Max Planck, le satellite de 1 900 kg étudiera les faibles échos qui continuent de retentir depuis la naissance de l'univers lors du Big Bang. Ces échos révèlent des variations thermiques de l'ordre de quelques millionièmes de degré. Afin de détecter et de cartographier ce rayonnement micro-onde invisible, les deux détecteurs de Planck devront être super-refroidis pour atteindre une température de -273 degrés Celsius. Au cours d'une période d'environ 15 mois, le miroir principal de 1,5 m captera le rayonnement extrêmement faible qui a entamé son périple vers la Terre il y a environ 14 milliards d'années.
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