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Les étoiles et les galaxies
Black hole hurtling across the plane of the Milky Way
 

La Voie Lactée

Nous vivons dans l'un des bras d'une vaste galaxie en spirale appelée la Voie Lactée. Le Soleil et ses planètes (dont la Terre) se trouvent dans cette partie paisible de la galaxie, à mi-chemin du centre.

La Voie Lactée a la forme d'une gigantesque spirale qui tourne une fois tous les 200 millions d'années. Elle est composée d'au moins 100 milliards d'étoiles ainsi que de poussière et de gaz. Elle est si grande que la lumière met 100.000 années pour la traverser.
Le centre de la Galaxie est difficile à observer à cause des nuages de gaz et de poussière qui nous bouchent la vue. Les scientifiques pensent qu'elle renferme un trou noir super massif qui avale tout ce qui passe à sa portée.
A l'extérieur de la spirale principale, on trouve environ 200 amas d'étoiles en forme de balle. Chaque 'amas globulaire' est très ancien et contient jusqu'à un million d'étoiles. La Voie Lactée appartient à un amas d'au moins 40 galaxies. Ce 'Groupe Local' comporte deux grandes galaxies en spirale – la Voie Lactée et Andromède.
Les autres sont bien plus petites. Elles incluent deux galaxies que l'on peut observer à l'oeil nu dans les pays au sud de l'équateur. Ce sont les galaxies des Nuages de Magellan, baptisées d'après le nom de l'explorateur portugais Ferdinand Magellan.
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Les étoiles et les galaxies
 
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