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Les planètes et les lunes

Vallées et volcans sur Mars

Les images envoyées par les sondes spatiales, comme celles prises par Mars Express de l'ESA, revèlent que Mars a de nombreux grands cratères d'impact. La plupart se situent au sud de l'équateur. Ils semblent avoir été provoqués par l'écrasement de météorites sur la surface il y a des milliards d'années. Le plus grand de ces cratères mesure environ 1.800 km de large – il pourrait avaler la moitié de l'Europe.

Toutefois, la surface de Mars a changé au cours de son existence. L'un des éléments les plus évidents est l'énorme système de vallées – la Vallée Marineris – qui se trouve tout près de l'équateur de la planète. Elle est longue de 5.000 km, ce qui représente la distance entre Paris et New York.
Ces vallées semblent s'être formées par le crevassement de la surface de la planète, après l'étirement puis l'écartement de la croûte rocheuse. Les vallées sont maintenant si vastes qu'une personne placée sur un des bords ne pourrait pas voir l'autre côté.
Tout près de là, à l'ouest, on trouve cinq énormes volcans. Le plus impressionnant de tous est le Mont Olympe, le plus grand volcan du Système Solaire. Il est plus large que l'Angleterre et trois fois plus haut que le Mont Everest, la plus haute montagne sur la Terre. Aucun de ces volcans n'est actif pour le moment.
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