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Les astronautes
Neil Armstrong sur la Lune

Vols internationaux

La participation européenne aux vols habités remonte à 1969. Après que Neil Armstrong et Buzz Aldrin sont devenus les premiers hommes à marcher sur la Lune, la NASA a commencé à penser à l'idée de la construction d'une navette réutilisable.

Les pays européens ont décidé de concevoir un laboratoire scientifique, appelé Spacelab, qui pourrait se placer dans la soute de la navette. En retour, ils ont été autorisés à embarquer des astronautes sur des missions de la navette.
Depuis le vol d’Ulf Merbold à bord de Spacelab-1 en 1983, les astronautes européens ont volé 30 fois à bord de la navette américaine. Lors de nombreux vols, Spacelab de l’ESA, a servi à des expériences sur la microgravité. D’autres astronautes ont participé à des missions visant à assurer la maintenance du télescope spatial Hubble (développé conjointement par la NASA et l’ESA) ou à effectuer des activités scientifiques inédites.
Mir
MIR
Des astronautes européens ont participé à 21 vols à bord d’appareils soviétique ou russe. Les visites des stations Salyut et Mir (1978-1999) ont permis d’acquérir une précieuse expérience et d’en savoir plus sur la vie dans l’espace pendant de longues périodes. Thomas Reiter a passé presque six mois sur Mir, ce fut le premier astronaute de l'ESA à participer à une sortie dans l'espace.
Ces dernières années, les astronautes de l'ESA ont régulièrement visité la station spatiale internationale (ISS). Deux missions de longue durée ont été effectuées par les astronautes européens sur la Station. En 2008, le Français Léopold Eyharts a passé près de 49 jours dans l’espace pour une mission destinée à amarrer et à mettre en service le laboratoire de l’ESA, Columbus. En 2009, le Belge Frank De Winne a passé 6 mois à bord de la Station, devenant ainsi le premier astronaute de l’ESA à prendre les commandes de l’ISS.
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