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De nouveaux moyens d'aller dans l'espace
 

Les avions spatiaux

Il y a plusieurs façons de lancer et faire voler des véhicules spatiaux réutilisables. La Navette spatiale utilise ses propres moteurs, avec deux propulseurs à carburant solide puissants pour décoller. On les appelle parfois des 'véhicules mono-étage'.

Avec les véhicules spatiaux du type de la Navette spatiale se pose le problème du poids supplémentaire dû au carburant et aux moteurs fusée. En tout état de cause, la Navette est obligée de revenir sur Terre à la manière d’un planeur. Elle n’a pas de turboréacteurs et ne peut pas effectuer un deuxième passage pour se poser si elle manque la piste d’atterrissage.
Une des façons de réduire le poids du vaisseau est de le faire transporter par un autre lanceur pendant une partie du trajet. Par exemple, un gros avion peut transporter un avion spatial jusqu’à une altitude de 10km. Une fois aux limites supérieures de l’atmosphère, l’avion spatial se sépare du porteur.

On peut également utiliser un lanceur pour mettre en orbite un vaisseau spatial réutilisable. Au début des années 1990, l’ESA a étudié la possibilité de lancer un petit avion spatial baptisé Hermes depuis le sommet du lanceur Ariane-5.

Une autre façon d’économiser du poids pourrait être d’avoir recours à des moteurs de nouvelle génération qui utiliseraient l’air de notre atmosphère pendant la première partie de l’ascension. Ce n’est que lorsque le véhicule spatial atteindrait l’espace extra-terrestre qu’il passerait en mode de propulsion normal alimenté par l’oxygène embarqué. Cependant il faudra attendre encore longtemps avant que des moteurs de ce type soient utilisables.
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