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Les planètes et les lunes
ESA's Artemis satellite
 

Satellites

En astronomie, un satellite est un objet qui gravite (se déplace) autour d’une planète. Notre système solaire compte plusieurs centaines de satellites naturels, également appelés «lunes». Des milliers de satellites artificiels (fabriqués par l’homme), notamment des satellites de communication, des satellites météorologiques et la Station spatiale internationale, ont été envoyés dans l’espace depuis 1957, et ce à des fins différentes.

Le premier satellite, Sputnik 1, était très rudimentaire - une petite boule d’aluminium dotée de quatre longues antennes - mais les satellites modernes sont beaucoup plus sophistiqués. La plupart des satellites sont conçus pour être le plus résistant et le plus léger possible. Ils sont construits sur le même modèle de base. Une plate-forme appelée «bus» abrite tous les principaux systèmes, y compris les batteries, l’ordinateur et les micropropulseurs. Sont reliés au bus, les antennes, les panneaux solaires et les instruments de la charge utile (comme les caméras, les télescopes et le matériel de communication).

Les satellites doivent s’auto-alimenter. Cela se fait généralement au moyen de panneaux solaires («ailes») recouverts de cellules solaires sensibles à la lumière. Les panneaux font plusieurs mètres de long et doivent être repliés pendant le lancement. Les cellules solaires fournissent plusieurs kilowatts d’énergie, mais en vieillissant, leur efficacité diminue. La plupart des panneaux peuvent être orientés de sorte à accumuler le plus de lumière possible. Lorsque le satellite se trouve dans l’ombre, il est alimenté par ses batteries rechargeables.

Le côté du satellite qui fait face au Soleil devient très chaud, tandis que la partie ombragée devient très froide. Cela représente un problème car le matériel satellite est sensible au chaud ou au froid extrême. Il est possible de protéger les instruments à l’aide de couvertures superposées qui ressemblent à du papier aluminium et destinées à conserver la chaleur, ou en ajoutant des radiateurs qui libèrent la chaleur à partir de matériel électrique.

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