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Le vaisseau spatial
SOHO image,  28 October 2003
SOHO - une image du soleil

Parole, science et espionnage

Ces 40 dernières années, les satellites sont devenus de plus en plus puissants et peuvent maintenant avoir de nombreux rôles différents.

La plupart des engins spatiaux lancés par la fusée européenne Ariane 5 servent aux télécommunications – télévision, radio numérique, Internet, vidéo et téléphonie. Ils appartiennent en général à d’importantes sociétés internationales.

La plupart des autres engins spatiaux appartiennent aux gouvernements et aux agences spatiales telles que l’ESA. Beaucoup sont utilisés pour des recherches scientifiques.

Au cours des 25 dernières années, les engins spatiaux de l’ESA ont survolé la comète Halley, sont entrés en orbite autour de la Lune, de Vénus et de Mars, et ont exploré l’univers lointain. En 2005, la sonde Huygens s’est posée sur Titan, la lune de Saturne. En 2014, Rosetta deviendra la première sonde à entrer en orbite autour d’une comète et à se poser sur sa surface.
SOHO et quatre satellites Cluster nous ont montré comment le Soleil fonctionne et l’effet qu’il a sur notre planète. Les satellites ERS et Envisat ont étudié tous les aspects de la Terre, des calottes glaciaires à la couche d’ozone, en passant par les océans et l’utilisation des sols. Une nouvelle série de missions Earth Explorer a vu le jour en 2009. Les satellites, comme GOCE, SMOS et Cryosat, vont nous aider à mieux comprendre la planète Terre et les impacts de l’activité de l’homme sur le monde naturel. Des satellites Sentinel seront prochainement lancés afin d’étudier plus en détail la terre et les océans.

Notre vie de tous les jours a été changée par les satellites météorologiques Meteosat. Dans les années à venir, l’Europe lancera une 'constellation' de 30 satellites, baptisée Galileo, pour la navigation, permettant de trouver des positions précises partout dans le monde.

Les Etats-Unis, la Russie et certains pays européens exploitent aussi des satellites militaires. Ceux-ci sont utilisés par les forces armées pour la communication, l’avertissement du lancement de missiles ou l’espionnage des déplacements des forces ennemies.
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