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Veicoli spaziali
SOHO image,  28 October 2003
Il sole visto da SOHO

Voce, scienza e... spie

Negli ultimi 40 anni, i satelliti sono diventati sempre più potenti e in grado di svolgere ruoli diversi.

La maggior parte dei veicoli lanciati dal missile europeo Ariane 5 è utilizzata per le telecomunicazioni – TV, radio digitale, Internet, video e telefono. I satelliti sono generalmente di proprietà di grandi aziende internazionali.

La maggior parte dei veicoli appartengono invece ai governi e alle agenzie spaziali come l'ESA. Molti di essi sono utilizzati per la ricerca scientifica.

Negli ultimi 25 anni, i veicoli spaziali dell'ESA hanno volato oltre la cometa Halley, sono andati in orbita attorno alla Luna, a Venere e a Marte e hanno esplorato l'universo distante. Nel 2005, la sonda Huygens è atterrata su Titano, la luna di Saturno. Nel 2014, Rosetta sarà il primo veicolo spaziale a orbitare attorno a una cometa e depositerà una sonda sulla sua superficie.
SOHO e quattro veicoli spaziali Cluster hanno mostrato come funziona il Sole e i suoi effetti sul nostro pianeta. I satelliti ERS ed Envisat hanno studiato invece tutti gli aspetti della Terra, dalle calotte di ghiaccio e gli oceani allo strato di ozono e l'uso del terreno.

Nel 2009 è stata avviata una nuova serie di missioni Earth Explorer. Satelliti come GOCE, SMOS e Cryosat miglioreranno la nostra comprensione del pianeta Terra e di come le attività umane incidano sull'ambiente naturale. Entro breve verranno lanciati alcuni satelliti della famiglia Sentinel per studiare in modo particolareggiato le terre emerse e gli oceani.

La nostra vita di tutti i giorni è stata cambiata dai satelliti metereologici Meteosat. Nei prossimi anni, l'Europa lancerà una "costellazione" di 30 satelliti Galileo per la navigazione e la localizzazione di posizioni precise su tutta la Terra.

Gli Stati Uniti, la Russia e alcuni paesi europei hanno anche alcuni satelliti militari. Sono utilizzati dalle forze armate per la comunicazione, l'allarme del lancio di missili e come satelliti spia per studiare i movimenti delle forze nemiche.

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