¡Olé! España entrega el primer instrumento científico de INTEGRAL

OMC delivery ceremony lineup at INTA 10 October
17 octubre 2000

El día 10 de octubre, en Madrid, durante una ceremonia formal, el proyecto INTEGRAL de la ESA recibió del Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA) el modelo estructural de la cámara óptica (OMC) del observatorio de rayos Gamma. Dentro de dos semanas, Alenia, el contratista principal, comenzará a instalar la cámara en el vehículo espacial. El lanzamiento del Proton de INTEGRAL se ha previsto para el mes de abril de 2002.

La ceremonia tuvo lugar en Torrejón de Ardoz, en las afueras de la capital española, con anfitrión el Director General del INTA, Fernando Cascales. El centro del INTA se encuentra cerca de la mayor base de la fuerza aérea del país, cuya pista, excepcionalmente larga, puede acoger aterrizajes de emergencia de la Lanzadera espacial Shuttle. La ceremonia fue acompañada por el rugido de los jets en el cielo.

Tras firmar los documentos oficiales, el director del proyecto INTEGRAL de la ESA, Kai Clausen, manifestó su gran satisfacción. “Es un momento muy halagüeño para todos nosotros. Hemos tenido problemas con el desarrollo de los instrumentos de a bordo durante mucho tiempo, y tuvimos que aplazar dos veces la fecha de lanzamiento. Ahora, ha llegado la cámara OMC, el primer instrumento, plenamente cualificado. Es el resultado de un enorme trabajo por parte del grupo español, que gozó del apoyo muy activo, y el aporte, decisivo para el proyecto, de la industria y de las autoridades españolas.”

En su respuesta, el Secretario de Estado de la Defensa, Díaz Moreno, destacó la importancia de la participación de España en el proyecto INTEGRAL. “Con la OMC, es la primera vez que, en una misión de la ESA, tenemos a un Investigador Principal español, el Dr. Alvaro Giménez, y en todos los demás instrumentos científicos estamos colaborando con investigadores españoles. Durante las misiones anteriores de la ESA, el aporte de nuestro país había sido sólo del 3 ó 5%. Con INTEGRAL, llegamos al 15%.”

Díaz Moreno destacó el creciente papel del INTA en la investigación civil y en el programa de desarrollo espacial y de investigación del país, aprobado el año pasado, que ha situado las actividades espaciales entre la 12 prioridades nacionales de Esapña.

Contestando a las preguntas de la prensa española, Alvaro Giménez explicó la misión de la ESA con relación a los rayos Gamma, que proseguirá las investigaciones sobre el universo de las altas energías por medio de telescopios aún más poderosos, como el XMM-Newton en el campo de los rayos X. La cámara OMC, explicó, era indispensable para localizar y examinar estas fuentes a distintas longitudes de onda. La cámara, con su campo visual de 5x5grados, podrá detectar fuentes visibles hasta una magnitud 18.2 con una precisión de 6 arcsec.

De acuerdo con Eva Díaz, directora del proyecto de la OMC por INTA, la entrega del instrumento representa la coronación de cinco años de esfuerzos, componiendo los diferentes aportes con muy poco tiempo a disposición. El 80% de la cámara es de producción española, con la mayor parte del hardware, electrónica y software facilitado al interior del INTA. Las pruebas se efectuaron en el INTA y en Bélgica, en el CSL (Centre Spatial de Liège).

Los principales colaboradores del INTA para el proyecto OMC han sido el Mullard Space Science Laboratory (MSSL) del Reino Unido, que facilitó los detectores CCD de la cámara, de un millón de pixeles, amén de la electrónica de lectura, y la Universidad de Lieja, en Bélgica, con la OIP (Optronic Instruments and Products), que ha producido el lente óptico de 5 cm del telescopio.

Antes de la entrega oficial, el modelo estructural de la cámara OMC fue sometido al control del Comité de Revisión, que dedicó dos días a discusiones técnicas muy pormenorizadas sobre, por ejemplo, los resultados científicos finales de funcionamiento del instrumento - todo bien dentro de las especificaciones – y a varias preguntas, también acerca de la logística de transporte del instrumento hasta los establecimientos Alenia de Turín. “Le estamos entregando nuestro bebé”, suspiró Eva Díaz, inmediatamente tranquilizada por Kai Clausen de la ESA: “¡No se preocupe: un compatriota suyo, Eliseo Balaguer, nuestro Director de Ensamblaje, Integración y Verificación (AIV), vigilará muy atentamente!”

En realidad la OMC es sólo una parte del aporte español a la misión INTEGRAL. La Universidad de Valencia facilitará las rejillas codificadas (producidas por Sener) para el procesador de imágenes de rayos Gamma IBIS y el monitor de rayos X Jem-X. “Hace 5 años no parecía tan claro que España pudiera asumir todas estas responsabilidades” comentó Víctor Reglero, de la Universidad de Valencia, supervisor de la entera participación española. “Nuestra participación científica en INTEGRAL equivale al total de todas las anteriores participaciones de España en las demás misiones de la ESA de los últimos diez años”.

La reunión de control sobre el estado de los instrumentos de a bordo de INTEGRAL, celebrada el 4 de octubre, fue informada de que el desarrollo de todos los instrumentos está respetando los plazos, y confirmó la fecha de lanzamiento, el 22 de abril de 2002. Los próximos instrumentos a entregar serán el IBIS (enero del año próximo), el Jem-X (marzo 2001) y el espectrómetro de rayos Gamma SPI (abril 2001).

Mientras tanto, Chris Winkler, científico del proyecto INTEGRAL, está preparanto la emisión del Anuncio de Oportunidades formal, el 1 de noviembre. “Ya hemos recibido una buena respuesta inicial a nuestra solicitud de Cartas de Intenciones con las propuestas de observación: unos 250 astrónomos de todo el mundo, por un total de 700 propuestas, han manifestado su interés en obtener tiempo de observación con nuestro nuevo observatorio para rayos Gamma”.

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