El espacio y la ciencia se dan cita para los más jóvenes

22 mayo 2012

¿Qué ocurre cuando tu experimento recibe más de 30 000 visitas en YouTube? El pasado miércoles los finalistas del concurso SpaceLab tuvieron el privilegio de poder discutir los detalles de sus proyectos con los astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional.

Jóvenes de Europa, África y Oriente Medio viajaron al Centro Europeo de Astronautas en Colonia, Alemania, para hablar en directo con el astronauta de la ESA André Kuipers y con el astronauta de la NASA Don Pettit.

Sin lugar a dudas, se habían ganado este privilegio: de los más de 2000 vídeos recibidos, sólo 21 consiguieron llegar a la final regional del concurso Google YouTube SpaceLab.

Los participantes tuvieron que explicar todos los detalles de su proyecto en tan sólo dos minutos de vídeo, y aventurar qué sucedería si se realizase un experimento idéntico en condiciones de microgravedad. Sus vídeos ya han recibido más de 50 millones de visitas.

Esta iniciativa educativa, respaldada por la ESA, “ofrece a los estudiantes una oportunidad extraordinaria en la que la realidad supera a la ficción”, comenta Zahaan Bharmal, directivo de Google y fundador del concurso SpaceLab. Zahaan compartió con los estudiantes la emoción de hablar en directo con la Estación Espacial Internacional.

El futuro depende de ti

André y Don respondieron a todas las preguntas de los finalistas, y demostraron las ventajas de trabajar en el mayor laboratorio de microgravedad del mundo, en el que pueden realizar experimentos en un amplio rango de disciplinas científicas.

Después de que André despejase las dudas sobre los problemas fisiológicos asociados a la exploración espacial, Don aseguró a los estudiantes que “la exploración va a depender de vosotros, de lo que queráis hacer con vuestro propio futuro”.

El finalista global Amr Mohamed, un estudiante de 18 años de Alejandría, Egipto, podrá ver cómo las arañas atrapan a sus presas en microgravedad.

Frank De Winne

Desde tierra, el astronauta de la ESA Frank De Winne preguntó a Amr: “Si a mí me llevó casi dos meses adaptarme a las condiciones de microgravedad, ¿cuánto tiempo necesitará la araña para aprender a saltar sobre su presa?”. La respuesta la tendremos en otoño, cuando la tripulación de la Estación Espacial Internacional lleve a cabo el experimento propuesto por Amr.

Los otros finalistas también presentaron ideas muy innovadoras sobre experimentos que se podrían llevar a cabo en el complejo orbital, estudiando las propiedades de la levadura para la propulsión espacial, la fermentación del alcohol o el comportamiento de los imanes.

En algunos casos, los estudiantes pasaron varias semanas investigando y preparando su propuesta experimental. Para otros, como en el caso de Harry y Jack, cinco minutos antes de la clase de Física fueron más que suficientes para grabar en vídeo su experimento.

Los científicos y los astronautas se quedaron impresionados ante la variedad de ideas y la formación de los estudiantes. “¡En varias ocasiones, tuve que parar el vídeo para reflexionar sobre el experimento!”, admite Martin Zell, Responsable de la ESA para la Utilización de la ISS y Apoyo a los Astronautas.

Tras una visita técnica a las instalaciones de entrenamiento de los astronautas europeos, quedó bien claro que el espacio alimenta la fascinación de los jóvenes por la ciencia, la tecnología, la ingeniería y las matemáticas. “Recordarán esta experiencia toda su vida”, concluye Martin.

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