El lanzamiento de la misión CryoSat, aplazado a Febrero de 2010

Esperando el lanzamiento
15 septiembre 2009

Durante la presentación a los medios de comunicación de los detalles de la misión CryoSat de la ESA en el centro de ensayo de satélites de IABG en Alemania, se anunció una nueva fecha para el lanzamiento: el próximo 28 de Febrero de 2010.

El retraso respecto a la fecha inicial en Diciembre de este año es debido a la limitada disponibilidad de las instalaciones en el centro de lanzamiento de Baikonur, Kazajstán, especialmente concurrido en estos momentos.

Richard Francis, Director del Proyecto CryoSat por parte de la ESA, comenta “Naturalmente que estamos decepcionados con este nuevo retraso. El satélite ya ha pasado seis meses almacenado a la espera de una oportunidad de lanzamiento. En Abril reanudamos la campaña de ensayos esperando poder proceder directamente al lanzamiento en Diciembre, pero desafortunadamente tendremos que volver a guardar al satélite en su contenedor unos meses más. Ahora estamos planificando todo de nuevo para asegurar que todo el equipo está perfectamente entrenado y a pleno rendimiento cuando llegue el gran día. Tras la decepción de perder el primer CryoSat, incluso antes de que tuviésemos la oportunidad de establecer contacto con él, esperamos ansiosamente este lanzamiento. Pero aún tendremos que esperar un poco más.”

CryoSat-2
CryoSat

CryoSat será el tercer Earth Explorer (Explorador de la Tierra) de la ESA en órbita, tras el lanzamiento de la misión GOCE para el estudio de la gravedad en Marzo, y el del satélite SMOS para el estudio del agua, que será trasladado esta semana al Cosmódromo de Plesetsk en Rusia para su lanzamiento, previsto para el próximo 2 de Noviembre.

Las misiones Earth Explorer han sido desarrolladas en respuesta directa a las necesidades de la comunidad científica y constituyen el elemento científico y de investigación del Programa de Observación de la Tierra de la ESA. Su principal objetivo es comprender mejor cómo funcionan los distintos sistemas de la Tierra y la influencia que está teniendo la actividad humana en los procesos naturales del Planeta, al mismo tiempo que se demuestra la tecnología más avanzada en técnicas de observación.

CryoSat-2 in the solar simulation chamber
CryoSat en la cámara de simulación solar

A medida que los efectos del cambio climático empiezan a ser evidentes en las regiones polares, es de vital importancia comprender exactamente cómo están cambiando las regiones de hielo de la Tierra. Durante unos cuantos años, satélites como Envisat han estado cartografiando la extensión de las capas de hielo. Sin embargo, para comprender mejor cómo afecta el cambio climático a estas regiones tan delicadas, es fundamental determinar también cómo varía su espesor.

Volker Liebig, Director de los Programas de Observación de la Tierra de la ESA comenta que, “Monitorizar el espesor y la masa del hielo es crucial para valorar el cambio climático. CryoSat será nuestro próximo Earth Explorer en el espacio y estoy orgulloso de que tan sólo hicieran falta cuatro meses para que la ESA y sus Estados Miembros decidiesen volver a emprender la misión para el estudio del hielo tras la pérdida del satélite original en 2005.”

Polar ice
Hielo Polar

Durante su vida útil, de al menos tres años, CryoSat proporcionará los datos que necesitan los científicos para determinar con exactitud cómo está variando el espesor de las enormes capas de hielo que están sobre la tierra o flotando en los océanos. La misión CryoSat es capaz de distinguir cambios en estos dos tipos de hielo tan diferentes entre sí – la capa de hielo sobre la tierra puede llegar a alcanzar los 5 Km de espesor mientras que el hielo que flota en los océanos tiene un espesor de tan solo unos cuantos metros.

El satélite está equipado con el primer altímetro radar de microondas capaz de operar independientemente de las condiciones meteorológicas en tierra, que ha sido optimizado para detectar cambios en la elevación de los dos tipos de hielo. El instrumento principal se llama SIRAL, acrónimo inglés de Altímetro de Interferometría Radar SAR, y tiene dos antenas radar basadas en el principio de la apertura sintética.

CryoSat-2 undergoing testing
CryoSat durante la campaña de ensayos

Los representantes de los medios de comunicación tuvieron la oportunidad de ver el satélite CryoSat en la sala limpia en el centro de ensayos de IABG en Ottobrunn, Alemania. CryoSat acaba de terminar una serie de ensayos para demostrar que el satélite de 720 Kg, construido por Astrium GmbH, está listo para el lanzamiento.

CryoSat será empaquetado de cara a su traslado al Cosmódromo de Baikonur en Diciembre, donde será preparado para su lanzamiento a finales de Febrero.

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