Espectropolarimetría en Astrofísica

Astrophysical Spectropolarimetry
15 noviembre 2000

El Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) ha organizado la XII Canary Islands Winter School of Astrophysics, del 13 al 24 noviembre, en el Centro de Congresos del Puerto de la Cruz, Tenerife, con financiación de la Unión Europea y la colaboración de la compañía Iberia.

En esta edición de la Escuela de Invierno, los cursos serán impartidos por ocho profesores expertos en Espectropolarimetría que abordan el tema desde diferentes puntos de vista. Participan 62 alumnos de 17 países que actualmente preparan su tesis doctoral, o la han terminado recientemente, sobre un tema relacionado con el de este año.

El Universo polarizado

Instituto de Astrofísica de Canarias
Instituto de Astrofísica de Canarias

La mayor parte del trabajo observacional en Astrofísica se ha basado fundamentalmente en la ‘intensidad’ (I) de la radiación recibida del plasma astrofísico en estudio en función de la longitud de onda. Sin embargo, un aspecto muy importante con frecuencia olvidado de la radiación electromagnética es su estado de “polarización’, el cual está relacionado con la orientación del campo eléctrico de la onda. Este campo magnético puede estudiarse convenientemente mediante cuatro cantidades que pueden ser medidas acoplando un polarímetro a los telescopios. Estas cantitades ‘observables’ son los cuatro parámetros de Stokes (I, Q, U, V) en función de la longitud de onda, que fueron formulados por Sir George Stokes en 1852 e introducidos en el mundo de la Astrofísica por el Premio Nobel Subrahmanyan Chandrasekhar en 1946.

Gracias a la Espectropolarimetría los astrofísicos podrán conocer nuevas facetas del Universo y desvelar otros misterios escondidos en la radiación que recibimos. Los futuros grandes telescopios – el Gran Telescopio Canarias (GTC), entre ellos- y la nueva instrumentación deberán ser diseñados teniendo en cuenta esta técnica e incorporar espectropolarímetros de nueva generación. Observación e interpretación teórica de la polarización de la luz permitirán avanzar en el conocimiento del papel que están jugando los campos magnéticos en el Universo.

Aunque la importancia de la información que contiene la polarización de la radiación electromagnética es algo que viene reconociéndose en Física Solar desde hace décadas, los avances de los últimos años en Astrofísica Teórica y en instrumentación astronómica (grandes telescopios con novedosos espectropolarímetros) estan llevando a un número cada vez mayor de astrofísicos a saber apreciar el enorme potencial que ofrece la Espectropolarimetría. De hecho, hoy ya parece existir acuerdo en que la polarización de la luz es la clave para facilitar nuevos descubrimientos y para poder obtener la información que necesitamos para entender la física de muchos de los fenómenos del Universo.

Conferencia de divulgación

Dentro de los actos organizados con motivo de esta Escuela de Invierno, el martes día 14, a las 19:00 horas, tendrá lugar en el Museo de la Ciencia y el Cosmos de Tenerife, del Organismo Autónomo de Museos y Centros del Cabildo de Tenerife, una conferencia de divulgación titulada ‘New Discoveries in Black Hole Astrophysics’ (‘Nuevos descubrimientos en la Astrofísica de los agujeros negros’), a cargo del Profesor Roger Blandford, del Instituto Tecnológico de California (EEUU).

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