Europa envía a la ISS el ATV Julio Verne, el primer carguero de reabastecimiento

Liftoff of Ariane 5 ES-ATV
9 marzo 2008

ESA PR 15-2008. Un cohete Ariane 5 partió hoy con éxito hacia la órbita baja de la Tierra llevando consigo al Julio Verne, el primero de los vehículos automáticos para transporte (ATV) de la Agencia Espacial Europea; estos vehículos constituyen una nueva serie de aeronaves autónomas creadas para reabastecer y aprovisionar a la Estación Espacial Internacional (ISS).

En las semanas venideras maniobrará hasta encontrarse con la ISS y acoplarse a ella para hacer entrega de mercancías, combustible, agua y oxígeno al puesto de avanzada orbital.

El despegue tuvo lugar a las 05:03 CET (01:03 hora local) desde el Centro Espacial de Guayana, puerto espacial europeo en Kourou (Guayana Francesa). Para este vuelo ha sido precisa una nueva versión de la lanzadera maestra europea, la Ariane 5ES, adaptada de forma especial a la tarea de levantar un vehículo de cerca de 20 toneladas (más del doble de la última carga útil del Ariane 5) hacia una órbita circular inclinada a 51,6 grados con respecto al Ecuador y equipada con una etapa superior con capacidad de reignición.

Una trayectoria de lanzamiento poco habitual que ha hecho necesario el despliegue de dos estaciones de seguimiento por telemetría, una a bordo de un barco en el océano Atlántico y otra en las islas Azores. La etapa superior del cohete Ariane 5 funcionó durante 8 minutos iniciales sobre el Atlántico y entró en una fase de inercia de 45 minutos en la que sobrevoló Europa y Asia, antes de realizar una segunda ignición de 40 segundos a la altura de Australia. La separación del ATV Julio Verne se produjo a las 06:09 CET (02:09 hora local) y se supervisó desde una estación de tierra en Nueva Zelanda.

La aeronave más compleja en la historia de Europa

Artist's impression of ATV approaching for rendezvous with ISS
ATV, ISS

El ATV Julio Verne orbita ahora la Tierra en el mismo plano que la ISS pero a una altura de sólo 260 km frente a los 345 km de la estación. El vehículo está sometido a vigilancia constante desde el Centro de control de ATV en Toulouse (Francia). Este centro de control, ubicado en las instalaciones de la agencia espacial francesa CNES, garantizará el control de vuelo en toda la misión, en coordinación con los centros de control de la misión ISS en Moscú y Houston. Tras haber demostrado sus habilidades para maniobrar con seguridad en vuelo libre, el ATV procederá a maniobrar para ‘entrar en fase’ orbital y encontrarse con la ISS en una primera sesión de acoplamiento prevista para el 3 de abril, tras la partida de la lanzadera Endeavour de la NASA.

El ATV Julio Verne, así llamado en honor del famoso escritor y visionario del siglo XIX, es la aeronave más grande y sofisticada creada en Europa hasta la fecha y combina las funciones de una plataforma autónoma de vuelo libre, un vehículo espacial con capacidad de maniobra y un módulo de la estación espacial. Con una altura de unos 10 metros y un diámetro de 4 metros y medio, su peso en el lanzamiento fue de 19.357 kg. Incluye un módulo presurizado de 45 m3 derivado del cilindro de presión del Columbus y un sistema de acoplamiento de fabricación rusa parecido a los empleados en los transbordadores tripulados Soyuz y en la nave de reabastecimiento Progress. Tres veces más grande que su equivalente ruso, triplica también su capacidad de carga.

El ATV es, además, la primera aeronave del mundo creada para llevar a cabo un acoplamiento automatizado totalmente compatible con las estrictas restricciones de seguridad impuestas en operaciones espaciales tripuladas. Incluye sistemas de navegación de alta precisión y un software de vuelo mucho más complejo que el utilizado en el Ariane 5.

Nota de prensa completa disponible en inglés.

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