Herschel y Planck, poniendo a punto sus instrumentos científicos

El viaje de Herschel y Planck hacia el punto L2
21 mayo 2009

Tras una perfecta inyección en órbita realizada por el lanzador Ariane 5 el pasado 14 de Mayo, la crítica fase de Lanzamiento y Operaciones Iniciales (LEOP, en su acrónimo inglés) está llegando a su fin, mientras comienza la puesta en servicio de los instrumentos científicos y de los diferentes subsistemas de ambos satélites.

Herschel y Planck están funcionado de forma nominal, en camino hacia sus órbitas definitivas entorno al segundo punto de Lagrange del sistema Sol-Tierra (L2), un punto en el espacio a 1.5 millones de kilómetros de la Tierra en dirección opuesta al Sol.

Ariane 5 flight V188 rises above ESA's Estrack station in Kourou, French Guyana
El Ariane 5 V188 se eleva sobre la estación de seguimiento de la ESA en Kourou

Las estaciones de seguimiento adicionales que permitieron un contacto casi continuo entre los controladores de la misión y Herschel y Planck durante la fase LEOP ya han sido liberadas; los dos satélites se comunican ahora con sus estaciones nominales, las estaciones de Espacio Profundo de la ESA en New Norcia (Australia) y Cebreros (España).

Tras el lanzamiento, los dos satélites se separaron según lo planeado: Herschel a las 15:37:55 CEST seguido por Planck a las 15:40:25 CEST. Poco tiempo más tarde, se recibió la primera señal de telemetría confirmando el buen estado de los dos satélites. Ambos han adquirido su actitud nominal de apuntamiento hacia el Sol y el Equipo de Control de la Misión ha podido confirmar el estado nominal global de los dos satélites a través de una serie de comprobaciones realizadas por telemetría.

La crítica fase LEOP llega a su fin

El viaje de Herschel y su llegada al L2

Todas las operaciones planeadas para los dos satélites durante la Fase de Lanzamiento y Operaciones Iniciales (LEOP) han sido completadas con éxito, y todos los procedimientos que debían realizarse en un instante determinado se han desarrollado según lo previsto. Entre estos eventos destacan la liberación de los anclajes de SPIRE (Receptor de Imágenes Espectrales y Fotométricas) y la activación del sistema de enfriamiento del HFI (Instrumento de Alta Frecuencia) de Planck, que lo llevará hasta una temperatura de tan solo 4K.

La excelente inyección realizada por el Ariane 5 en una órbita de transferencia hacia el punto L2 implica que sólo serán necesarias unas moderadas maniobras de corrección de la trayectoria – durante las cuales unos pequeños motores cohete, conocidos como thrusters, se encenderán para cambiar la dirección o la velocidad del satélite – lo que permitirá a los controladores de la misión disponer de un mayor margen de combustible para la parte científica de la misión.

El 15 de Mayo, los dos satélites completaron con éxito sus primeras maniobras de corrección de trayectoria: Herschel a las 15:16:26 CEST, y Planck a las 20:01:05. Planck realizó una maniobra adicional para el ajuste fino de su trayectoria el 18 de Mayo.

El viaje de Planck hacia el punto L2

La puesta en marcha de los subsistemas de los dos satélites comenzó el pasado 15 de Mayo, y el enfriamiento del telescopio y del módulo de carga útil comenzó en paralelo en los dos satélites. El instrumento HFI de Planck ya ha sido encendido, listo para ser enfriado a su temperatura final de operación de tan sólo 0.1K.

Herschel está ahora en una trayectoria que lo llevará a una órbita de gran elongación entorno al punto L2. Planck, que operará desde una órbita más baja, necesitará una maniobra de corrección a mitad de camino y una maniobra de inserción en su órbita definitiva, ambas planeadas para los días 5 de Junio y 2 de Julio, respectivamente.

Las órbitas de Herschel y de Planck

A las 21:00 CEST del 19 de Mayo, Herschel y Planck estaban situados a 617 287 km y a 607 767 km de la Tierra, respectivamente, aproximadamente 1.6 veces más lejos que la distancia media a la Luna (384 403 km). Los dos satélites hermanos estaban separados por unos 9917.35 km.

Una versión más detallada de este artículo está disponible en la web de Operaciones de Satélites de la ESA..

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