La sonda Rosetta se alinea correctamente para su decisiva aproximación a Marte

Rosetta's Mars swingby
Animación que muestra la aproximación y el giro en torno a Marte de la sonda Rosetta
15 febrero 2007

Los controladores de misión de la ESA han confirmado que la nave Rosetta está en la trayectoria para su crucial paso por Marte el próximo 25 de febrero. Los ingenieros han iniciado los preparativos finales para la delicada operación, que incluye un eclipse, un periodo de pérdida de señal, navegación precisa y un complejo seguimiento desde tierra.

Está previsto que la sonda Rosetta realice su máxima aproximación a Marte a las 02.57 CET el domingo 25 de febrero, utilizando al planeta rojo como freno gravitacional para reducir su velocidad y alterar la trayectoria, dentro del complicado viaje de 10 años de duración y 7.100 millones de kilómetros hacia el cometa 67P Churyumov-Gerasimenko.

"El encendido de los motores del pasado viernes no presentó complicaciones. El martes confirmamos que la sonda se encuentra en la trayectoria nominal para pasar junto al planeta. Actualmente no se necesita impulso adicional de los motores, por lo que la próxima maniobra, prevista para el fin de semana, ha sido cancelada", explicó Paolo Ferri, Director de vuelo de la Rosetta, en una alocución en el ESOC, el Centro Europeo de Operaciones Espaciales de la ESA situado en Darmstadt, Alemania.

Eclipse y ocultación de la nave Rosetta al pasar por detrás de Marte

Interpretación artística de la Rosetta en Marte

Está previsto que a últimas horas de hoy el Equipo de Control de Vuelo empiece a cargar las baterías de la nave Rosetta para el eclipse planificado de 25 minutos que se producirá al girar entorno a Marte. Durante el eclipse, Marte impedirá que la luz del Sol llegue a las placas solares de Rosetta y todos los sistemas, excepto los esenciales, se desconectarán o pasarán a modo de funcionamiento reducido.

La trayectoria original y el diseño técnico de Rosetta no contemplaban un eclipse, pero los inevitables retrasos del lanzamiento forzaron el cambio de rumbo. Los controladores de misión que trabajan con la sonda Rosetta han pasado muchos meses planificando cuidadosamente y probando una configuración de baja potencia que permita el funcionamiento correcto de la nave alimentada por baterías.

Hemos confirmado que la sonda se encuentra en la trayectoria nominal para pasar junto al planeta.

Los controladores de tierra tienen previsto perder contacto con Rosetta durante unos tensos 15 minutos de ocultación a partir de las 03.14 CET del 25 de febrero, cuando la sonda pase por detrás de Marte respecto a las estaciones terrestres.

En el momento de máxima aproximación Rosetta pasará "rozando" Marte de manera espectacular, a sólo 250 km sobre la superficie del planeta rojo. En esos instantes, la sonda Mars Express de la ESA se hallará a unos 11.042 km de distancia de la Rosetta, en tanto que el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA se encontrará a unos 7.172 km.

Cooperación entre la ESA y la NASA para el seguimiento en el espacio profundo

Las intensas actividades desarrolladas por ESOC para la aproximación han incluido una amplia campaña de seguimiento para planificar cuidadosamente la posición y trayectoria de Rosetta.

Las mediciones de distancia y de efecto Doppler realizadas desde la DSA 1, la estación de seguimiento en el espacio profundo de la ESA situada en New Norcia, Australia, se han complementado con los datos de la red de espacio profundo DSN de la NASA. Las dos redes utilizan la tecnología Delta DOR (Delta Differential One-Way Ranging) para localizar y seguir la sonda con precisión.

Delta DOR utiliza dos antenas terrestres muy distanciadas entre sí para el seguimiento simultáneo de la sonda y miden la diferencia de tiempo con que las estaciones reciben las señales. ESA empleó por primera vez esta sofisticada tecnología para el seguimiento de la Venus Express en 2006.

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