Seis meses de ciencia en órbita

13 diciembre 2010

Durante los seis meses que permanecerá en el espacio, Paolo Nespoli desarrollará más de 30 experimentos científicos.

El astronauta europeo trabajará en cinco disciplinas de investigación, dentro del programa científico europeo a bordo de la Estación Espacial Internacional:

Medicina

Paolo Nespoli será el sujeto de diversos experimentos para estudiar la fisiología humana en órbita, entre los que se incluyen análisis neurológicos, cardiovasculares y metabólicos, así como evaluaciones periódicas de su estado físico. Paolo también será sometido a varias pruebas para evaluar cómo interpreta la información visual mientras se encuentra en microgravedad.

Científicos de toda Europa monitorizarán periódicamente los parámetros de Paolo para estudiar cómo afecta la microgravedad al sistema cardiovascular, al metabolismo óseo o incluso a funciones neurológicas como la memoria, la percepción o la toma de decisiones durante una estancia prolongada en órbita.

Coordinadores Científicos en la ESA: Thu Jennifer Ngo-Anh, Patrik Sundblad

Mecánica de Fluidos

En el área de las ciencias físicas, destaca un experimento que pretende caracterizar el fenómeno de la difusión en diversas mezclas de fluidos. Sus resultados contribuirán al estudio de los campos petrolíferos, y posiblemente permitan mejorar las técnicas de extracción de crudo.

Un segundo experimento simulará la dinámica de los fluidos geofísicos en condiciones de microgravedad. Este estudio permitirá caracterizar fenómenos como la convección en el magma de la Tierra o el flujo global en el interior del núcleo líquido de algunos planetas.

Coordinador Científico en la ESA: Stefano Mazzoni

Radiación

A la hora de planificar una misión espacial de larga duración, una de las principales preocupaciones es el efecto de la radiación ionizante espacial sobre la actividad cerebral de los astronautas. Esta radiación se manifiesta con frecuencia en órbita baja en forma de destellos, observados por primera vez por Buzz Aldrin en 1969. Un proyecto de investigación multidisciplinar pretende caracterizar mejor este fenómeno.

Paolo medirá la naturaleza y la distribución de la radiación en el interior de la ISS, y estudiará la irradiación del Sol con una precisión sin precedentes gracias a los instrumentos instalados en el laboratorio europeo Columbus.

Coordinadores Científicos en la ESA: René Demets, Thu Jennifer Ngo-Anh, Piero Galeone

Biología

El astronauta europeo será el responsable de varios experimentos biológicos de gran complejidad, que estudiarán paradigmas tales como la respuesta inmune en plantas durante su fase de crecimiento en condiciones de microgravedad. En esta misión, también se observarán los efectos de una aceleración centrífuga sostenida durante la fase de germinación en semillas de lenteja.

Coordinador Científico en la ESA: Jason Hatton

Demostración Tecnológica

El ‘Sistema de Identificación de Navíos’ pretende monitorizar el tráfico marítimo global desde el espacio, recogiendo la señal emitida por grandes buques de mercancías o barcos de pasajeros. Paolo instalará un nuevo mecanismo a bordo de la Estación que permitirá comprobar la capacidad de identificar barcos desde el espacio.

Coordinador en la ESA: Karsten Strauch

Experimentos con otras agencias

Durante su estancia en órbita, Paolo Nespoli también desarrollará experimentos para otras agencias espaciales, tales como NASA (Estados Unidos), JAXA (Japón) o CSA (Canadá). Entre otros, deberá guardar muestras de su cabello que permitirán estudiar la expresión genética durante un vuelo espacial de larga duración, o monitorizar sus patrones de sueño con tecnología de última generación para buscar un tratamiento para el insomnio en la Tierra.

Las llamas se comportan de forma extraña en microgravedad, formando unas pequeñas esferas, casi imperceptibles. Entre sus tareas, Paolo estudiará este extraño comportamiento y otros fenómenos de combustión. También intentará crear fibras extraordinariamente finas estirando un material ligero y de gran resiliencia en condiciones de microgravedad. Finalmente, Nespoli tendrá la oportunidad de trabajar mano a mano con Robonaut, el primer robot miembro de la tripulación de la ISS.

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