Huygens' view of Titan

Toma forma nuestra nueva percepción de Titán

4 junio 2007

Hoy, dos años y medio después del histórico descenso de la sonda Huygens de la ESA en Titán, ya está listo para su presentación un nuevo conjunto de resultados obtenidos en la luna más grande de Saturno. Titán, a través de la mirada de la Huygens, aún nos reserva emocionantes sorpresas, afirman los científicos.

El 14 de enero de 2005, la sonda Huygens de la ESA pasó 2 horas y 28 minutos descendiendo en paracaídas hasta posarse en Titán. A continuación transmitió durante 70 minutos desde la superficie, hasta que la nave Cassini quedó fuera de cobertura.

El 8 de diciembre de ese mismo año, un grupo de científicos publicó de forma conjunta sus primeros hallazgos en la revista Nature. Actualmente, después de otro año y medio de paciente labor, ya están preparados para añadir nuevos detalles a la imagen de Titán.

Mediante la utilización de modelos informáticos de Titán, que se alimentan con los datos enviados por la sonda, los científicos planetarios han visualizado Titán como un mundo en acción, muy parecido a la Tierra en muchos aspectos.

Drainage, flow and erosion on the Huygens landing site

La Huygens descubrió que la atmósfera era más brumosa de lo previsto, debido a la presencia de partículas de polvo denominadas ‘aerosoles’. Los científicos están aprendiendo a interpretar los análisis de dichos aerosoles gracias al empleo de una cámara especial que simula la atmósfera de Titán.

Una vez que la sonda descendió por debajo de los 40 kilómetros de altitud, se disipó la neblina y las cámaras lograron captar las primeras imágenes nítidas de la superficie. Revelaron un paisaje extraordinario, con claras evidencias de que un líquido, tal vez metano, había discurrido por la superficie provocando erosión. Ahora se están complementando las imágenes de la nave Cassini con la ‘realidad del terreno’ expuesta por la Huygens, con el fin de investigar de qué modo las condiciones de Titán han labrado ese paisaje.

A medida que descendía la sonda, los vientos de Titán la arrastraron sobre la superficie. Tomando los vientos como referencia, se ha creado un nuevo modelo de la atmósfera de Titán que la revela como una gigantesca cinta transportadora, que hace circular el gas desde el polo sur hacia el polo norte y de regreso.

Además, la probable detección de una onda de radio de muy baja frecuencia (ELF) ha despertado la curiosidad de los científicos planetarios. Si confirman que se trata de un fenómeno natural, les permitiría sondear el subsuelo de la luna y tal vez descubrir la presencia de un océano subterráneo.

Tectonic and fluid-flow patterns on Titan

El viaje de la Huygens a la superficie es objeto del más intenso escrutinio, con mucha documentación generada al respecto. Cuando una anomalía registrada a bordo de la nave Cassini hizo perder a los científicos datos del Experimento Doppler sobre el viento (Doppler Wind Experiment, DWE), tuvieron que realizar un laborioso análisis de los datos recopilados por los radiotelescopios terrestres que siguen la trayectoria de la Huygens. Los ingenieros y científicos lograron recuperar el movimiento de la sonda y elaborar un preciso perfil del viento, que les permitió situar algunos de los datos e imágenes recibidos de la Huygens en el contexto correcto.

Corroborando la evidencia obtenida hasta el momento, tras el detenido análisis de muchos instrumentos y sensores técnicos de la Huygens, se están añadiendo detalles sin precedentes al movimiento de la sonda durante su descenso.

Para más información

Jean-Pierre Lebreton, ESA Huygens Project Scientist
Email: Jean.Pierre.Lebreton @ esa.int

Jonathan Lunine, Huygens Interdisciplinary Scientist, Lunar and Planetary Laboratory, University of Arizona, USA
Email: Jlunine @ lpl.arizona.edu

Ralph Raulin, Huygens Interdisciplinary Scientist, Laboratoire de Physique et Chimie de l'Environnement, Paris, France
Email: Raulin @ lisa.univ-paris12.fr

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