Visión perfecta: Rosetta persigue un asteroide guiándose por sus cámaras

Asteroid Steins imaged by Rosetta's OSIRIS camera on 7/11 August 2008
22 agosto 2008

La nave Rosetta ha realizado con éxito una maniobra de corrección de trayectoria gracias a los datos obtenidos por el primer seguimiento visual de un asteroide llevado a cabo por la Agencia Europea del Espacio (ESA). Las imágenes del asteroide (2867) Steins obtenidas por las cámaras de la nave permitieron localizar el asteroide y determinar con precisión su trayectoria.

Rosetta sobrevolará al asteroide Steins el próximo 5 de Septiembre, para lo cual es esencial determinar con gran precisión las posiciones relativas de ambos cuerpos.

La primera maniobra importante de corrección en la fase de acercamiento tuvo lugar cuando la nave se encontraba a menos de 17 millones de kilómetros de Steins. Los motores de la nave se mantuvieron encendidos durante unos dos minutos, a partir de las 13:42 CEST (Horario Europeo de Verano). Con ello se logró cambiar la velocidad de Rosetta con respecto al asteroide Steins en 12.8 cm/seg.

Este pequeño cambio de velocidad bastará para corregir en 250 kilómetros la distancia respecto al asteroide durante el sobrevuelo en Septiembre. Para que su funcionamiento sea correcto Rosetta no debe acercarse a más de 800 Km de Steins; de no haber sido por esta maniobra la nave se habría aproximado demasiado al asteroide.

Imágenes diarias

Rosetta asteroid fly-by
Artist's impression of Rosetta asteroid fly-by

La cámara científica OSIRIS (siglas en inglés correspondientes a Sistema Óptico, Espectroscópico e Infrarrojo de Imagen Remota) a bordo de Rosetta, junto con las cámaras de navegación por guiado estelar, empezaron a tomar imágenes dos veces por semana el pasado 4 de Agosto, obteniendo hasta ahora 52 imágenes. Los especialistas en dinámica de vuelo del Centro Europeo de Operaciones Espaciales (ESOC), de la ESA, en Darmstadt, Alemania, usaron estas imágenes para calcular el tiempo de encendido de los motores, operación que tuvo lugar el pasado 14 de Agosto. El seguimiento óptico de Steins proseguirá dos veces por semana hasta el 22 de Agosto, y se intensificará con tomas diarias entre el 25 de Agosto y el 4 de Septiembre, cuando el asteroide esté más cerca.

“A medida que nos acerquemos más a Steins nuestro conocimiento acerca de la posición del asteroide respecto a Rosetta será más preciso”, dijo Trevor Morley, jefe del equipo de Dinámica de Vuelo de la Órbita de Rosetta, en ESOC. “Gracias a las cámaras de Rosetta obtendremos medidas cada vez más precisas, que nos permitirán ajustar de nuevo, si fuera necesario, la órbita de Rosetta de cara al encuentro con el asteroide”.

Las fechas de las posibles maniobras de corrección de trayectoria previas al sobrevuelo de Stein son el próximo 28 de Agosto y el 2, 4 y 5 de Septiembre.

Resultados excepcionales

Según Andrea Accomazzo, Jefe de Operaciones de Rosetta en ESOC, la campaña de navegación óptica está proporcionando resultados excepcionales, que superan con mucho las expectativas.

Asteroid Steins seen by Rosetta's navigation camera
Asteroid Steins seen by Rosetta's Navigation Camera "A," 4 August 2008

“Las dos cámaras de navegación de Rosetta pudieron observar al asteroide desde el principio de la campaña de seguimiento, a pesar de la gran distancia a la que se encontraba Steins y en contra de lo previsto”, señaló Accomazzo.

"La excepcional calidad de la cámara científica de OSIRIS, en concreto su resolución angular, han permitido obtener datos de la precisión esperada y han hecho posible ajustar mucho nuestros cálculos de trayectoria”.

La campaña de seguimiento óptico de Rosetta es un hito en las operaciones de satélites de la ESA. “Es la primera vez que usamos la instrumentación óptica a bordo de un satélite científico para la navegación, frente a las técnicas habituales basadas en el análisis de las señales de radio”, dijo Morley. “Los resultados son realmente excepcionales, así que esperamos poder usar esta técnica de nuevo en el futuro”.

La campaña de seguimiento óptico de Steins proseguirá hasta el máximo acercamiento de Rosetta, esperado para las 20:58 CEST (Horario Europeo de Verano) del 5 de Septiempre de 2008.

Para más información:

Andrea Accomazzo, Jefe de Operaciones de Rosetta, de la ESA
email: Andrea.Accomazzo [@] esa.int

Gerhard Schwehm, Jefe de Misión de Rosetta, de la ESA
email: Gerhard.Schwehm [@] esa.int

Rita Schulz, ESA Jefa Científica de Rosetta
email: Rita.Schulz [@] esa.int

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