Retour sur Terre réussi pour l’astronaute de l’ESA Luca Parmitano

11 novembre 2013

L’astronaute italien de l’ESA Luca Parmitano, le commandant russe Fiodor Iourtchikhine et l’astronaute de la NASA Karen Nyberg ont regagné la Terre aujourd’hui, en atterrissant dans la steppe kazakhe.

Leur vaisseau Soyouz TMA-09M, qui a atterri à 02h49 TU (03h49 heure de Paris), est le même que celui qui les a amenés sur la Station spatiale internationale (ISS) le 29 mai dernier.

Luca et Karen vont désormais se rendre à Houston (Texas), où ils subiront des examens médicaux avant de tenir une conférence de presse le 13 Novembre à 13h30 TU (14h30 heure de Paris).

Luca vient de passer cinq mois à bord de l’ISS pour sa mission Volare, dans le cadre d’un accord bilatéral entre l’Agence spatiale italienne et la NASA. Il a réalisé plus de 30 expériences scientifiques, participé à deux sorties extravéhiculaires (EVA) et mené des tâches opérationnelles, tout en contribuant à la maintenance de l’avant-poste orbital que constitue la Station.

Ses tâches scientifiques consistaient notamment à mettre en place des expériences sur les émulsions qui aideront l’industrie à créer des aliments et des médicaments avec une plus longue durée de conservation.

Luca a utilisé le four spatial de l’ESA pour chauffer du métal à 1 400°C afin d’étudier les microstructures des alliages. Ce travail ne peut être mené qu’en condition de microgravité et ouvrira la voie à la mise au point des métaux de l’ère spatiale, ultralégers et stables.

Une autre expérience a consisté pour Luca à prélever des échantillons de sa propre peau pour développer un modèle de vieillissement des tissus humains. Il a également enregistré ses périodes de sommeil afin de mieux comprendre comment le corps humain régule le sommeil.

Ces expériences et bien d’autres ont des retombées positives pour les habitants de la Terre et préparent l’homme à la poursuite de l’exploration du Système solaire. Des expériences menées par le passé ont considérablement amélioré les procédés industriels de fabrication d’alliages de titane complexes, qui ont permis la réalisation plus rapide et à moindre coût de matériaux de grande qualité.

Outre ses tâches scientifiques, Luca a mené des activités opérationnelles telles que la supervision de l’amarrage du quatrième véhicule de transfert automatique (ATV) de l’ESA, baptiséAlbert Einstein.Il a surveillé le déchargement de plus de 1 400 éléments contenus dans le vaisseau cargo européen.

Karen et Luca ont travaillé en équipe pour la capture et l’amarrage du deuxième véhicule commercial desservant l’ISS, Cygnus.

La mission de Luca, fort mouvementée, comportait également deux sorties dans l’espace destinées à installer des expériences extérieures et à préparer la Station à l’arrivée d’un nouveau module russe qui sera lancé l’année prochaine. 

Sa deuxième sortie a été écourtée à la suite d’un dysfonctionnement de sa combinaison spatiale : de l’eau s’était accumulée dans son casque, le contraignant, ainsi que l’astronaute de la NASA Chris Cassidy, à rentrer aussi vite que possible dans la Station. Luca, pilote d’essai de l’Armée de l’air italienne, a gardé son calme et regagné le sas sans encombre malgré des communications intermittentes et sans être en mesure de voir à travers son casque.

Il s’agissait de la première mission de Luca, premier astronaute de la promotion 2009 de l’ESA à s’envoler vers l’ISS. Le prochain sera Alexander Gerst, qui devrait partir pour la Station depuis le Kazakhstan le 28 mai 2014.

De nombreuses photos de la mission Volare, prises en grande partie par Luca, sont disponibles sur la page Flickr suivante :

http://www.flickr.com/photos/volaremission

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