La vie autour d'autres étoiles

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Notre système solaire a-il vraiment quelque chose de spécial ? Probablement pas. Les scientifiques pensent qu'il existe des planètes autour de beaucoup d’étoiles de notre galaxie.

Des engins, comme le télescope spatial Hubble, développé conjointement par la NASA et l’ESA, ont détecté de nombreuses traces de gaz et de poussières autour des étoiles – là où de nouvelles planètes voient le jour. Depuis 2009, Herschel, l’observatoire de l’ESA, étudie dans le détail ces nuages de poussières.

Galaxie NGC 4365

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Plus de 400 planètes ont déjà été découvertes autour d’étoiles lointaines. Elles sont, pour la plupart, de gigantesques boules de gaz, comme Jupiter et Saturne. Nombre d’entre elles orbitent très près de leurs étoiles – souvent plus près que Mercure n’orbite autour de notre Soleil.

Petits et diffus, ces objets sont très difficiles à voir. Seules quelques planètes orbitant autour d’étoiles lointaines ont été repérées par Hubble et d’autres puissants télescopes. En général, on arrive à déterminer la présence de planètes par la manière dont elles font trembloter les étoiles qui se trouvent à proximité.

Dans de rares cas, on perçoit une baisse de luminosité d’une étoile lorsqu’une grosse planète passe devant elle. Le télescope spatial européen CoRoT a ainsi découvert 9 planètes au moment où elles passaient devant des étoiles. La plus petite d’entre elles est presque deux fois plus grosse que la Terre, et elle orbite autour d’une étoile similaire au Soleil. Sa température est tellement élevée qu’elle est probablement recouverte de lave.

Les scientifiques pensent un jour découvrir autour d’autres étoiles de petites planètes semblables à la Terre. L’ESA espère aussi lancer de nouveaux télescopes spatiaux afin de déceler des signes de vie sur ces planètes.

Dernière modification 24 novembre 2010

Sommes-nous les seuls?