La vita tra le stelle

Rappresentazione artistica di una galassia rotante

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Il nostro sistema solare è speciale? Probabilmente no. Gli scienziati ritengono che ci siano pianeti attorno a molte delle stelle della nostra galassia.

Veicoli spaziali come il telescopio Hubble della NASA-ESA hanno individuato numerosi dischi di gas e polveri attorno alle stelle – luoghi in cui nascono nuovi pianeti. Dal 2009 la sonda Herschel dell'ESA studia in modo molto particolareggiato queste nebulose di polvere.

La galassia ellittica NGC 4365

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Sono già stati scoperti più di 400 pianeti orbitanti attorno a stelle distanti. Si tratta, per la maggior parte, di giganti di gas come Giove e Saturno. Molti di loro orbitano molto vicini alle loro stelle – spesso più vicino di quanto Mercurio orbiti attorno al Sole.

È estremamente difficile riuscire a individuare questi oggetti piccoli e scarsamente illuminati. Hubble e altri potenti telescopi sono riusciti a catturare le immagini solo di alcuni pianeti in orbita attorno a stelle distanti. Generalmente, possiamo confermare la presenza di questi pianeti solo grazie al modo in cui fanno vibrare la stella loro vicina.

In alcuni casi, si può notare una diminuzione della luminosità della stella quando un pianeta di grandi dimensioni le passa di fronte. Il telescopio spaziale europeo CoRoT ha individuato 9 pianeti mentre passavano di fronte alle stelle. Il più piccolo di questi è meno di due volte la grandezza della Terra e orbita attorno a una stella simile al Sole. La sua temperatura è talmente elevata da far pensare che possa essere ricoperto di lava.

Gli scienziati si aspettano di scoprire un giorno pianeti piccoli e simili alla Terra attorno ad altre stelle. L'ESA spera di lanciare in futuro altri telescopi spaziali in grado di rilevare segnali di vita su questi pianeti.

Ultima modifica 24 Novembre 2010

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