ESA Main Control Room, Darmstadt
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El control de misiones se adapta a las condiciones del coronavirus

19/03/2020 181 views 5 likes
ESA / Space in Member States / Spain

Los equipos de control de misiones de la ESA, responsables de las naves que orbitan la Tierra y el Sol y exploran nuestro Sistema Solar, se enfrentan diariamente a numerosos retos durante los vuelos, desde fallos en el hardware, problemas de software o basura espacial peligrosa hasta virus informáticos que podrían afectar a las estaciones terrestres. 

Así que, ¿qué pueden hacer para que las misiones sigan volando cuando una pandemia pone en riesgo al personal de la Agencia? 

ESOC awaiting final countdown befor launch of BepiColombo
ESOC awaiting final countdown befor launch of BepiColombo

La máxima prioridad son la salud y el bienestar de todos los trabajadores de la Agencia, mientras quienes trabajan en el centro de control de misiones de la ESA en Darmstadt (Alemania) afrontan un desafío único: mantener las misiones en órbita a la vez que garantizan el buen funcionamiento de las infraestructuras de tierra críticas, incluidas siete estaciones terrestres situadas en tres continentes.

Planes sobre el terreno

En estos momentos, la ESA maneja desde ESOC veintiuna naves en el espacio, cuyas misiones abarcan desde la observación de la Tierra a la astronomía y la exploración planetaria, así como cinco satélites Sentinel, pertenecientes al programa Copernicus de la Unión Europea.

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Distribution of space debris in orbit around Earth
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Estas misiones no vuelan solas. Los ingenieros deben efectuar mediciones periódicas para, por ejemplo, impedir que las naves se desvíen de las órbitas previstas o choquen con residuos espaciales, garantizar que los paneles solares absorban suficiente luz, manejar los instrumentos científicos, recibir paquetes de datos cruciales y mantener los sistemas operativos y actualizados, tanto a bordo como en tierra.

Para hacer frente al brote de Covid-19, la ESA está aplicando numerosas medidas preventivas, teniendo en cuenta las directrices proporcionadas por las autoridades civiles nacionales y regionales, especialmente en lo relativo a minimizar el contacto personal.

ESA's Sentinel Control Room
ESA's Sentinel Control Room

Los equipos de operaciones de misiones o los expertos en áreas técnicas del segmento de tierra, como dinámica de vuelo o estaciones terrestres, suelen trabajar juntos en salas de control más o menos pequeñas, por lo que se están adoptando distintos planes para responder a la creciente gravedad de la pandemia de Covid-19.

La respuesta varía sobre todo según la cantidad y el tipo de personal cuya presencia sea necesaria en las salas de control y las instalaciones técnicas.

Control de misiones y teletrabajo

Por el momento, el objetivo del control de misiones sigue siendo generar datos de misiones y mantener la operatividad de toda la flota de naves, nuevas y más antiguas, de forma rutinaria. Al mismo tiempo, se debe garantizar la preparación y ejecución de actividades críticas sobre el terreno, como las maniobras para evitar colisiones o el próximo sobrevuelo de la Tierra por parte de BepiColombo.

BepiColombo Earth flyby
BepiColombo Earth flyby

El lunes, 16 de marzo, la mayoría del personal de ESOC empezó a trabajar desde casa. De forma similar a como se escalona al personal por niveles durante un fin de semana normal, la presencia in situ de los equipos de las misiones ahora es mínima, y todo el que puede lleva a cabo el máximo de sus actividades diarias de forma remota.

“En la historia del centro de control de misiones de la ESA, nunca ha habido un periodo con tan poca gente en los centros. Por supuesto, esto tiene una serie de implicaciones en el modo en que se manejan las misiones y, durante las próximas semanas, la prioridad seguirá siendo proteger la salud de los trabajadores, minimizando el número de personas presentes y garantizando al mismo tiempo la efectividad de todas las operaciones diarias”, señala Rolf Densing, director de operaciones para la ESA.

Integral’s orbits 2002–17
Integral’s orbits 2002–17

En el futuro, si fuera necesario, la ESA podría reducir aún más el número de personas presentes en los centros, reduciendo o incluso suspendiendo, según el caso, la recogida de datos científicos y centrándose únicamente en mantener las naves en una órbita estable y segura. 

 “Una situación así podría mantenerse durante bastante tiempo, prolongándose muchas semanas o incluso meses, si se diera el caso”, afirma Paolo Ferri, director de operaciones de misiones.

En los próximos días publicaremos más información sobre cómo el personal de control de las misiones se enfrenta a la situación provocada por la Covid-19 en el blog sobre ingeniería aeroespacial de la ESA 

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