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Planet transit in front of a star
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Exoplanètes

Depuis 1995, plus de 500 planètes ont été découvertes en orbite autour d’étoiles distantes. Pour la plupart, ces exoplanètes sont beaucoup plus grosses que la Terre. Cependant, des planètes de plus en plus petites ont à présent été repérées. Certaines sont des « super-Terres » à peine 2 fois plus grosses que notre planète.

Les planètes géantes qui gravitent à proximité de leurs étoiles sont beaucoup plus faciles à repérer que les petites planètes ou les petits mondes qui orbitent bien plus loin. Nombre des exoplanètes connues sont donc des « Jupiters chauds », des géants gazeux dont les températures dépassent les 1 000 degrés Celsius.

La plupart des exoplanètes sont découvertes en observant les tremblements que produit la traction d’une planète avoisinante sur le déplacement d’une étoile. Certaines d’entre elles ont pu être observées sur des photos, notamment une qui orbite autour de la brillante étoile australe Fomalhaut, prise en photo par le télescope spatial Hubble de l’ESA et de la Nasa.

Une sonde européenne, baptisée COROT, recherche les exoplanètes qui passent devant les étoiles. Il est généralement impossible de voir ces planètes, car elles sont cachées par la lumière éblouissante du Soleil. COROT parvient à surmonter cette entrave en repérant le moindre affaiblissement dans la lueur émise par les étoiles, causé par le passage d’une planète devant le disque de l’étoile.

La plupart des découvertes faites par COROT concerne des Jupiters chauds, mais elle a également détecté quelques super-Terres, notamment la plus petite planète jamais découverte. Connue sous le nom de COROT-7b, cette planète gravite tout près de son étoile et en fait le tour en moins d’une journée. Ce monde étranger fait moins de deux fois la taille de la Terre et moins de quatre fois sa masse. Cela signifie qu’elle doit être faite de roche et de métal, et non de gaz.

COROT-7b était la première parmi tant de petites planètes rocheuses qu’il reste encore à découvrir. Ces planètes semblent pouvoir se former n’importe où dans la galaxie, et qui sait combien d’entre elles portent une forme de vie intelligente ?

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