Estela de las transiciones de XMM-Newton en rayos X

La danza de los rayos X

29 julio 2013

Esta impresionante imagen recoge más de mil maniobras del telescopio espacial XMM-Newton de la ESA mientras apuntaba a distintas fuentes de rayos X en el firmamento, al igual que las luces de los coches dejan una estela de luz en una fotografía nocturna.

El telescopio espacial XMM-Newton, en órbita desde el año 1999, estudia los fenómenos de alta energía del Universo, como los agujeros negros, las estrellas de neutrones, los púlsares y los vientos estelares.

Mientras maniobra para apuntar a un nuevo objetivo, el telescopio sigue tomando datos. Cada desplazamiento está representado por una brillante línea de rayos X. Esta imagen registra más de 1.200 maniobras realizadas entre los años 2001 y 2012, y cubre un 62% del firmamento.

Esta imagen es un mosaico de 73.178 imágenes independientes, de 1 x 0.5 grados cada una. La composición se muestra en proyección galáctica, con el plano de nuestra galaxia ocupando el centro de la imagen.

En esta composición se pueden distinguir varias fuentes de rayos X. La más brillante, situada a la derecha de la imagen sobre el plano galáctico, es el remanente de supernova de Vela, formado hace unos 20.000 años, y que ocupa un área del firmamento 150 veces superior a la de la Luna llena.

En el lado opuesto, a la izquierda del plano galáctico, se encuentra el Bucle de Cygnus, la onda expansiva generada por una estrella que explotó como supernova hace unos 15.000 años.

Justo en el centro de la imagen se puede distinguir el intenso brillo de Scorpius X-1, la primera fuente de rayos X descubierta en 1962. Situada a unos 9.000 años luz de la Tierra, es la fuente de rayos X más brillante del firmamento después de nuestro Sol.

En la esquina inferior derecha de la imagen, donde se superponen múltiples trazas, se encuentra el polo sur de la eclíptica. Allí se localizan las Nubes de Magallanes, galaxias enanas pertenecientes al grupo local de la Vía Láctea.

El catálogo completo de las observaciones realizadas durante las maniobras de XMM-Newton se puede consultar aquí.

Además, el Catálogo de Fuentes Fortuitas de XMM ha sido actualizado recientemente y ahora contiene más de medio millón de fuentes de rayos X.

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