La Terre vue de l'Espace : l'Ouest américain

4 mars 2011

La variété des paysages des Etats de Californie (à gauche) et du Nevada (à droite), dans l'ouest des Etats-Unis, est particulièrement mise en valeur sur cette image prise par Envisat.

La Californie présente quelque 1 350 km de côtes, des vallées et de nombreuses chaînes de montagnes orientées pour la plupart en parallèle à l'Océan Atlantique. Les Chaînes Côtières, parmi lesquelles on compte le Mont Diablo et les Santa Cruz Mountains, s'étirent le long de l'essentiel de la côte californienne.

La grande et vaste dépression plate située à l'est des Chaînes Côtières est la Vallée Centrale, longue de 720 km. La vallée de Sacramento, qui en constitue la partie nord, est la plus arrosée et la plus verdoyante, tandis que le climat de la vallée de San Joaquin, au sud, est bien plus aride. Principalement consacrée à l'agriculture, la vallée doit sa productivité à un vaste système d'irrigation qui redirige les eaux de surface et pompe les eaux souterraines via un réseau de puits.

La chaîne de montagnes de la Sierra Nevada (couverte de neige, à l'est de la Vallée Centrale) s'étire le long de la frontière orientale de la Californie. Le lac Tahoe est situé au cœur de la chaîne, à cheval sur la frontière entre la Californie et le Nevada.

Ce n'est pas un hasard si les terres à l'ouest de la Sierra Nevada sont si vertes alors que celles à l'est sont un véritable désert. La chaîne force les nuages se déplaçant en direction de l'est à relâcher leur humidité sur son versant occidental avant qu'ils puissent atteindre le Nevada.

Déserts de sable, montagnes enneigées et bassins sédimentaires figurent parmi les paysages du Nevada. L'essentiel de l'Etat se situe dans dans le Désert du Grand Bassin. Couvrant une zone aride de quelque 492 000 km2, il s'agit du plus grand désert des Etats-Unis. Le Grand Bassin est de type endoréique, c'est à dire que toutes les eaux de surface qui s'y trouvent piégées ne trouvent aucun débouché vers la mer. et ne peuvent s'échapper que par évaporation.

Sont également visibles à l'image les villes californiennes de San Francisco (la tache blanchâtre sur la péninsule fermant la baie au centre de l'image) et Los Angeles (la tache grise an bas à droite).

Cette image a été prise le 9 février par la caméra MERIS (Medium Resolution Imaging Spectrometer) avec une résolution au sol de 300 m.

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