La Terre vue de l’Espace : l’Ultime frontière

29 mai 2009

Cette image prise par Envisat montre la partie méridionale de l’Alaska, un Etat des Etats-Unis qui est situé à la pointe nord-ouest du continent nord-américain.

Avec une superficie de plus de 1,5 million de km2, l’Alaska est le plus grand Etat des Etats-Unis. La rudesse de son relief et de son climat, couplée avec sa très faible densité de peuplement lui ont valu son surnom de « l’Ultime frontière ».

L’image est dominée par des chaînes de montagnes couvertes de neige. La chaîne d’Alaska – en forme de croissant dans le coin supérieur gauche – culmine avec le Denali (aussi connu sous le nom de Mt McKinley) qui est la plus haute montagne d’Amérique du Nord (plus de 6 000 m au dessus du niveau de la mer).

Les Monts Chugach, qui abritent la plus grande concentration glaciaire de l’Etat, s’étirent vers l’Est le long de la côte sud sur quelque 500 km. Quand il fait chaud, l’air humide en provenance de l’Océan Pacifique (en bas à droite) pénètre au dessus des montagnes et y rencontre des températures très froides ce qui est à l’origine de chutes de neiges parmi les plus importantes d’Alaska.

Les Monts Kenai s’élèvent sur le sud et l’est de la péninsule de Kenai (à gauche du centre de l’image), qui est séparée du continent par le Golfe de Cook, une baie donnant sur l’océan et visible ici en différentes teintes de bleu de vert et de beige.

Plusieurs lacs et rivières parsèment la péninsule. Les lacs Tustumena (le grand lac bleu clair au sud), Skilak (au-dessus du lac Tustumena) et Kenai (le lac en forme de L au nord-est du lac Skilak) sont clairement visibles.

L‘île de Kodiak (visible en bas à gauche) est la plus grande île d’Alaska et la deuxième plus grande île des Etats-Unis après la grande île d’Hawaï. Les ours de Kodiak, qui sont les plus grands carnivores terrestres vivants, ne se trouvent que sur Kodiak et sur les îles avoisinantes. Ils peuvent dépasser 3 m de long et peser plus de 780 kg.

Anchorage (tache visible en vert clair), la plus grande ville de l’Etat, est située à la pointe du Golfe de Cook. La grande course annuelle de chiens de traîneaux de l’Iditarod part d’Anchorage.

Les sédiments déversés par les cours d’eaux le long de la côte et dans le Golfe de Cook ont coloré les eaux côtières en leur donnant des teintes de bleu, de vert et de beige.

Cette image a été acquise le 18 mai 2009 par la caméra MERIS (Medium Resolution Imaging Spectrometer) d’Envisat.

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