La Terre vue de l'Espace : le Grand Canyon

24 juillet 2009

Le Grand Canyon, l’une des sept merveilles naturelles du monde, est au cœur de cette image prise par Envisat. Visible comme une cicatrice rocheuse qui s’étire au centre de l’image avec des nuances de rose, de violet et de gris, la Grand Canyon est situé dans l’Etat américain de l’Arizona.

Les parois du canyon, ses structures rocheuses, les anciennes coulées de lave, les escarpements et les ravines ainsi que sa topographie en escaliers et sa débauche de couleurs ont fait la grandeur du site. En 1979, celui-ci a été inscrit au Patrimoine de l’Humanité par l’Unesco.

Bien que de nombreux processus se soient combinés pour donner naissance au Grand Canyon, celui-ci a été principalement formé par le travail d’érosion du fleuve Colorado, qui a débuté voici quelque six millions d’années. Parmi les autres facteurs à l’œuvre, on notera également le volcanisme, la dérive des continents et le climat semi-aride.

En sculptant ce paysage majestueux, l’érosion hydrologique a mis au jour des couches et des couches de roches qui nous fournissent un profond relevé d’événements géologiques. Comme quelques unes des roches les plus anciennes de la Terre sont visibles au fond du canyon, on a coutume de dire que celui-ci est profond de 1 800 m et d’un milliard d’années. Il s’étire sur 443 km avec une largeur de 8 à 29 km.

Pendant des milliers d’années, des tribus amérindiennes ont peuplé le canyon. Aujourd’hui encore, de nombreux descendants de ces tribus – comme les Havasupai et les Hualapai – vivent encore dans la région.

Sur cette image, on distingue également le Plateau du Colorado (coin supérieur droit), le Plateau de Mogollon (zone sombre sous le Plateau du Colorado), le Lac Meade (en forme de Y à gauche du canyon), la ville de Las Vegas au Nevada (zone blanche et bleue à gauche du Lac Meade) et la pointe sud de l’Utah (en haut à gauche).

Cette image a été prise le 10 mai 2009 par la caméra MERIS (Medium Resolution Imaging Spectrometer) d’Envisat en mode « pleine résolution » qui permet de distinguer des détails de 300 m au niveau du sol.

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