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N° 17–2009: L’astronaute de l’ESA André Kuipers passera 6 mois à bord de l’ISS à partir de 2011

5 août 2009

L’ESA vient d’annoncer, à l’issue de la dernière réunion du Comité multilatéral « activités de l'équipage » de la Station spatiale internationale (ISS) tenue à Houston, que l’astronaute européen qui prendra part à l’Expédition 30/31 à destination de l’ISS en 2011 sera le Néerlandais André Kuipers. En conséquence, comme le Directeur général de l’ESA Jean-Jacques Dordain l’a déjà déclaré à plusieurs reprises, c’est un astronaute de nationalité allemande qui participera à l’occasion de vol suivante pour un Européen dans le cadre d’une mission de 6 mois à bord de l’ISS. L’ESA prévoit d’obtenir l’accord des partenaires ISS pour que cette occasion de vol se concrétise sur la période 2013-2014.

André Kuipers devrait s’envoler à destination de l’ISS en décembre 2011 à bord d’un vaisseau Soyouz et y rester jusqu’en juin 2012 en tant que membre de l’équipage international qui comprend 6 astronautes. Il s’agira de son second séjour à bord de la Station, après la mission Delta d’avril 2004 qui avait duré 11 jours. Cette dernière, parrainée par le gouvernement des Pays-Bas, avait également fait appel au Soyouz.

L’astronaute européen, qui a déjà servi de doublure à Frank De Winne dans le cadre de la mission OasISS actuellement en cours (Expédition 20/21), suivra un entraînement axé sur les activités robotiques et une éventuelle sortie dans l’espace (EVA).

« Je suis très enthousiaste à l’idée de me préparer à une mission aussi passionnante et impatient de retourner dans l’espace. Je suis fier d’appartenir à une organisation comme l’ESA qui a réussi à obtenir une occasion de vol de longue durée chaque année quatre ans d’affilée. Il s’agit d’un élément essentiel pour l’expérience et les connaissances que peuvent acquérir les astronautes européens » explique André Kuipers, dont l’entraînement va reprendre très bientôt.

« Je suis ravie de l’esprit de coopération et de l’entente qui règnent entre l’ESA, la NASA et tous les partenaires internationaux, et je me réjouis de ce nouveau résultat positif » déclare Simonetta Di Pippo, Directrice des Vols habités à l’ESA. « André Kuipers possède de solides compétences, un excellent niveau de préparation et un degré d’entraînement très poussé. Son rôle dans l’Expédition montrera une fois encore que l’ESA fait partie du cercle restreint des agences spatiales partenaires les plus fiables. Nous envisageons avec de plus en plus de confiance le rôle de l’Europe dans les vols habités et l’exploration, à l’heure actuelle comme à l’avenir. Notre programme de missions à destination de l’ISS et d’utilisation de cette dernière est très riche et le restera dans la mesure où nous préparons avec conviction des projets et la prolongation de la durée de vie de la Station. C’est l’une des réussites du programme de vols habités et d’exploration de l’ESA, qui constitue le meilleur moyen d’assurer la continuité entre les astronautes européens actuellement en fonction et les six nouveaux membres du Corps des astronautes européens dont l’entraînement débutera le 1er septembre prochain ».

Le Corps des astronautes de l’ESA participe activement à l’exploitation de l’ISS : Frank de Winne (B) est actuellement à bord de la Station dont il prendra le commandement en octobre. Il sera rejoint par Christer Fuglesang (S) qui conduira la mission Alissé dans le cadre du vol STS-128 programmé au plus tôt pour le 25 août. Paolo Nespoli (I) a commencé son entraînement pour une mission de longue durée à bord de la Station fin 2010. Quant à Roberto Vittori (I), il attend que soit confirmée son affectation à une occasion de vol réservée à l’Agence spatiale italienne à bord de la navette de la NASA, éventuellement au cours du second semestre de 2010.

André Kuipers, médecin de formation, a rejoint le Corps des astronautes européens en 1999 et participe activement aux activités de recherche à bord de l’ISS.

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