Trace Gas Orbiter em Marte
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ExoMars pronta para começar a missão científica

09/04/2018 361 views 4 likes
ESA / Space in Member States / Portugal

A sonda ExoMars começará, em breve, a sua busca por gases que possam estar ligados a atividades geológicas ou biológicas ativas no Planeta Vermelho.

O Trace Gas Orbiter (TGO) chegou à sua órbita final, depois de um ano de “aerotravagem”, que terminou em fevereiro. Esta emocionante operação viu a sonda deslizar pelo topo da atmosfera superior, usando a resistência nas asas solares para transformar a sua órbita inicial elíptica de quatro dias, de cerca de 200 x 98.000 km, na trajetória final, muito mais baixa e quase circular, a cerca de 400 km.

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Aerotravagem concluída
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Agora está a circundar Marte a cada duas horas e, após a calibração e instalação de novos programas informáticos, começará a realizar observações científicas de rotina.

“Este é um marco importante para o nosso programa ExoMars e uma conquista fantástica para a Europa”, diz Pia Mitschdoerfer, diretora da missão do Trace Gas Orbiter.

“Chegámos a esta órbita, pela primeira vez, através da aerotravagem e com a mais pesada sonda já enviada para o Planeta Vermelho, pronta para começar a procurar por sinais de vida a partir de órbita.”

“Começaremos a nossa missão científica em apenas algumas semanas, e estamos extremamente empolgados com o que as primeiras medições revelarão,” diz Håkan Svedhem, cientista do projeto TGO.

“Temos a sensibilidade para detetar gases raros em proporções diminutas, com potencial para descobrir se Marte ainda hoje está ativo - biológica ou geologicamente falando.”

O principal objetivo é fazer um inventário detalhado dos gases vestigiais - aqueles que representam menos de 1% do volume total da atmosfera do planeta. Em particular, a sonda buscará evidências de metano e outros gases que possam ser assinaturas de atividade biológica ou geológica ativa.

Como criar e destruir metano em Marte
Como criar e destruir metano em Marte

Na Terra, os organismos vivos libertam grande parte do metano do planeta. É também o principal componente dos reservatórios de gás natural de hidrocarbonetos, e uma contribuição é também fornecida pela atividade vulcânica e hidrotérmica.

Espera-se que o metano em Marte tenha uma vida útil bastante curta - cerca de 400 anos – uma vez que é decomposto pela luz ultravioleta do sol. Também reage com outras espécies na atmosfera e está sujeito à mistura e dispersão pelos ventos. Isto significa que, se for detetado hoje, provavelmente, foi criado ou libertado de um reservatório antigo há relativamente pouco tempo.

Deteções prévias de metano foram sugeridas pela Mars Express da ESA e, mais recentemente, pelo rover Curiosity da NASA, mas ainda são objeto de muitos debates.

O Trace Gas Orbiter pode detetar e analisar o metano e outros gases vestigiais mesmo em concentrações extremamente baixas, com uma precisão melhorada de três ordens de grandeza em relação a medições anteriores. Também será capaz de ajudar a distinguir entre as diferentes origens possíveis.

Como a ExoMars deteta gelo enterrado
Como a ExoMars deteta gelo enterrado

Os quatro instrumentos farão medições complementares da atmosfera, superfície e subsuperfície. A sua câmara ajudará a caracterizar elementos na superfície que podem estar relacionados a fontes de gases vestigiais.

Os seus instrumentos também procurarão por água gelada escondida logo abaixo da superfície, o que, junto com potenciais fontes de gases vestigiais, pode guiar a escolha para locais de aterragem para missões futuras.

Também começará a fornecer a retransmissão de comunicações para os rovers Opportunity e Curiosity da NASA, antes da chegada do módulo de aterragem InSight da NASA, no final deste ano, e para o rover e plataforma de ciência de superfície ExoMars, em março de 2021.

Testes preliminares de retransmissão com os rovers da NASA foram conduzidos em novembro de 2016, logo após a chegada da sonda a Marte. Eventualmente, fornecerá várias conexões de retransmissão de dados a cada semana.

O programa ExoMars é um empreendimento conjunto entre a ESA e a Roscosmos.

Para mais informações, é favor contactar:

Pia Mitschdoerfer
ESA TGO mission manager
Email: pia.mitschdoerfer@esa.int

Håkan Svedhem
ESA TGO project scientist
Email: hakan.svedhem@esa.int

Markus Bauer
ESA Science Communication Officer
Tel: +31 71 565 6799
Mob: +31 61 594 3 954
Email: markus.bauer@esa.int

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