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¿Estamos solos?
Planet transit in front of a star
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Los exoplanetas

Desde 1995 se han descubierto más de 500 planetas que giran alrededor de estrellas lejanas. La mayoría de esos exoplanetas son mucho más grandes que la Tierra. Sin embargo, cada vez se descubren planetas más pequeños. Algunos son "supertierras", sólo unas pocas veces más grandes que nuestro mundo.

Los planetas gigantes que orbitan cerca de sus estrellas son mucho más fáciles de localizar que los planetas o mundos pequeños que orbitan más lejos. No es una sorpresa que muchos de los exoplanetas conocidos sean "júpiteres calientes", gigantes gaseosos con temperaturas superiores a 1.000 grados Celsius.

La mayoría de los exoplanetas se descubren al observar las oscilaciones de una estrella, provocadas por la atracción de un planeta cercano. Se ha podido captar la imagen de algunos. Uno de ellos orbita en torno a la brillante estrella del sur llamada Fomalhaut y fue captado por el telescopio espacial Hubble de la ESA-NASA.

Un satélite europeo llamado COROT busca exoplanetas que pasan frente a las estrellas. Normalmente es imposible ver dichos planetas porque suelen estar ocultos por el resplandor de su sol. COROT resuelve el problema al detectar el ligero descenso en el brillo de las estrellas que provoca un planeta al pasar frente a ellas.

Muchos de los hallazgos de COROT han sido júpiteres calientes, aunque también ha detectado algunas supertierras y el planeta más pequeño descubierto hasta la fecha. Ese planeta, conocido como COROT-7b, orbita muy cerca de su estrella y describe cada giro alrededor de ella en menos de un día. Ese mundo lejano tiene menos del doble del ancho de la Tierra y menos de cuatro veces su masa. Esto indica que puede estar formado de roca y metal en lugar de gases.

COROT-7b fue el primero de los muchos planetas pequeños y rocosos que faltan por descubrir. Al parecer, esos planetas pueden formarse en cualquier punto de la galaxia y quién sabe en cuántos pueda existir vida inteligente.

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