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¿Estamos solos?
 

La vida alrededor de otras estrellas

¿Es especial nuestro Sistema Solar? Probablemente, no. Los científicos creen que hay planetas que giran alrededor de muchas de las estrellas en nuestra galaxia.

Naves espaciales como el telescopio espacial Hubble de la NASA-ESA han observado muchos discos de gas y polvo alrededor de las estrellas, en lugares donde nacen nuevos planetas. Desde 2009, el satélite Herschel de la ESA realiza los estudios más exhaustivos hasta la fecha de dichas nubes de polvo.
Elliptical galaxy NGC 4365 with numerous young star clusters
 
Ya se han descubierto más de 400 planetas en torno a estrellas lejanas. La mayoría de ellos son mundos gigantescos de gas como Júpiter y Saturno. También suelen orbitar muy cerca de sus estrellas, con frecuencia más cerca de lo que está Mercurio de nuestro Sol.
Actualmente, es muy difícil ver esos objetos pequeños y borrosos. El Hubble y otros telescopios potentes sólo han podido captar imágenes de unos pocos planetas en la órbita de estrellas lejanas. Por lo general, sólo podemos detectar la presencia de esos planetas por las oscilaciones de brillo que provocan en la estrella cercana.
En algunos casos, vemos que el brillo de una estrella se reduce cuando un gran planeta pasa ante ella. El telescopio espacial europeo CoRoT ha descubierto 9 planetas cuando estos pasaban delante de estrellas. El más pequeño de ellos tiene menos del doble del tamaño de la Tierra y gira en torno a una estrella similar al Sol. Su temperatura es tan elevada que es posible que se encuentre cubierto de lava.

Los científicos esperan descubrir algún día planetas pequeños, similares a la Tierra, que giren en torno a otras estrellas. La ESA también espera lanzar nuevos telescopios al espacio para buscar señales de vida en esos planetas.

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